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Alambiques de la destilería Hakushu de Suntory

Las destilerías de whisky en Japón más importantes

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El interés por el whisky japonés no ha dejado de crecer en los últimos años. Así, esta industria, que inicialmente era cosa de dos —Suntory y Nikka—, no ha parado de crecer. Por eso cada vez es más fácil encontrar destilerías por todo Japón.

Evidentemente, Japón no es comparable a Escocia y sus 130 destilerías. Para que te hagas una idea, a comienzos de 2021 había en Japón 26 destilerías de whisky, pero siguen anunciándose nuevas destilerías.

Eso sí, la industria necesita tiempo para que pueda volver a ofrecer las grandes referencias y varias de las que están por venir. Los largos periodos de maduración hacen que esta bebida sea para paladares sin prisa y pacientes. Pero está claro que el futuro del whisky japonés es prometedor.

Todo sobre el whisky japonés

Si quieres saber más sobre los orígenes del whisky en Japón, su historia y evolución, y por qué ahora no hay whiskies envejecidos, te recomendamos nuestro artículo introductorio.

Lee más sobre el whisky japonés

Principales destilerías de whisky en Japón

Suntory y Nikka son las marcas más grandes y las que han marcado el pasado y presente de esta bebida. Sin embargo, no son los únicos fabricantes de whisky en Japón, ni mucho menos.

Hoy en día el panorama es cada vez más diverso, lo que es genial para los amantes de esta bebida. A continuación tienes un resumen de las principales destilerías y las marcas a las que pertenecen, seguido de algunos de los principales whiskies que se producen en ellas. Y al final listamos otras destilerías de interés así como nuevas destilerías que están por venir.

Como verás, las marcas más grandes suelen contar con más de una destilería, generalmente en lugares muy distintos. De esta forma pueden lanzar al mercado whiskies con perfiles de sabor muy diferentes al mismo tiempo que consiguen whiskies base suficientes para sus mezclas.

Yamazaki (Suntory, prefectura de Osaka)

La destilería Yamazaki de Suntory es la más antigua de Japón —fue creada por Shinjiro Torii en 1923— y se encuentra a los pies del monte Tennōzan. Si te fijas bien la puedes ver cuando viajas en tren local o Rapid entre Osaka y Kioto.

La región en la que se ubica la destilería tiene una de las aguas más puras de Japón. No es de extrañar, ya que en ella confluyen los ríos Katsura, Uji y Kizu. Así, toda la zona tiene climas brumosos y un agua muy blanda de gran calidad. Y fue precisamente la calidad del agua, vital para un buen whisky, la que motivó la selección de la ubicación.

La destilería Suntory Yamazaki, entre Kioto y Osaka
La destilería Suntory Yamazaki, entre Kioto y Osaka (Imagen cortesía de Beam Suntory)

Tal como cuenta la marca, estaban buscando unas condiciones especiales para la maduración y envejecimiento de las barricas, con unas condiciones de temperatura y humedad peculiares que sólo consiguen en esta zona.

La destilería tiene un museo del whisky que se puede visitar libremente aunque también se pueden reservar visitas guiadas. Si deseas hacer la visita guiada, te recomendamos que la reserves con antelación, pero de momento las visitas están suspendidas por la pandemia.

Whiskies producidos en la destilería Yamazaki

  • Yamazaki Distillers Reserve (single malt sin edad). El whisky que actualmente produce esta destilería, y que será la base de la oferta futura de la marca.
  • Yamazaki 12 años, Yamazaki 18 años y Yamazaki 25 años (single malt). Las variedades que se venden cuando hay whisky madurado de suficiente edad.
  • Hibiki Harmony (sin edad, blended whisky) y sus variedades con edad. Este whisky usa, en parte, whiskies base de esta destilería, así como de Hakushu y Chita.

Hakushu (Suntory, prefectura de Yamanashi)

En la zona de los Alpes del sur se encuentra el monte Kaikomagatake (o monte Kaikoma), en cuyos bosques se encuentra la destilería Hakushu de Suntory. Esta destilería fue construida en 1973 por Keizo Saji, hijo del fundador de la marca. Su primer whisky fue el segundo single malt de Suntory y se lanzó al mercado en 1994.

Como en Yamazaki, el acceso a agua de calidad fue vital. En este caso, el agua procede de las montañas a través del río Ojira, considerado una de las mejores 100 fuentes de agua en Japón. La destilería se puede visitar, aunque las visitas están suspendidas por la pandemia de coronavirus.

Entrada a la destilería Hakushu de Suntory
Entrada a la destilería Hakushu de Suntory (Imagen cortesía de Beam Suntory)

Whiskies producidos en la destilería Hakushu

  • Hakushu Distillers Reserve (single malt sin edad). El whisky que actualmente produce esta destilería, que se seguirá produciendo incluso cuando haya whiskies envejecidos.
  • Hakushu 12 años, Hakushu 18 años y Hakushu 25 años (single malt). Variedades que se venden cuando hay whisky madurado de suficiente edad.
  • Hibiki Harmony (sin edad, blended whisky) y sus variedades con edad. Hakushu aporta whiskies single malt para este whisky, junto a Yamazaki y Chita, las otras destilerías de la marca.

Chita (Suntory, prefectura de Aichi)

Al sur de Nagoya, en la prefectura de Aichi, se encuentra la tercera destilería de Suntory. Al contrario que Yamazaki y Hakushu, en Chita se cambia la cebada por el maíz. Además, se hace una destilación continua en lugar de por lotes, con alambiques de columna.

Whiskies producidos en la destilería Chita

  • The Chita (single grain). Whisky de grano que es el mejor exponente de los whiskies de esta destilería. Ideal para highball.
  • Aporta whiskies de grano que se usan en el Hibiki Harmony (whisky blended sin edad) y sus variedades con edad.

Yoichi (Nikka, prefectura de Hokkaido)

Al oeste de Sapporo y cerca de Otaru se encuentra esta destilería propiedad de Nikka y fundada en 1934 por Masataka Taketsuru tras su paso por Yamazaki. Yoichi produce whiskies con una mayor presencia de turba, con un paladar más similar al de los whiskies escoceses.

La destilería se encuentra en un lugar con un clima y entorno más similar al que Taketsuru encontró en Escocia. De hecho, éste fue el motivo de escoger este lugar de Hokkaido para la primera destilería de la marca.

Nikka Yoichi se puede visitar y cuenta, además, con una tienda de regalos, aunque durante la pandemia esto se ha cancelado.

Destilería Nikka Yoichi (Imagen: Wikipedia)
Destilería Nikka Yoichi (Imagen: Wikipedia)

Whiskies producidos en la destilería Yoichi

  • Yoichi Single Malt (single malt, sin edad). Whisky lanzado en 2016 ante la falta de suficiente whisky madurado. Aunque en el futuro vuelva a haber whiskies con edad, la marca ha confirmado que será producto permanente.
  • Yoichi de 10 años, 12 años, 15 años y 20 años (single malt). Actualmente no hay disponibilidad pero han sido parte de los whiskies de esta destilería y volverán a serlo.
  • Taketsuru Pure Malt (blended malt, sin edad). Mezcla de whiskies single malt que usa whiskies de esta destilería y de Miyagikyo. También los Taketsuru Pure Malt de 12, 15, 21 y 25 años, cuando vuelva a haber suficiente whisky madurado.
  • Nikka from the barrel y Nikka Days usan whiskies de ambas destilerías.

Miyagikyo (Nikka, prefectura de Miyagi)

Miyagikyo es la segunda destilería de Nikka, situada en un precioso valle en las montañas al norte de la prefectura de Miyagi (región de Tohoku). La destilería comenzó a operar en 1969 con el objetivo de tener métodos de producción y un entorno natural que contrastara con el de Yoichi.

Sus whiskies usan mucha menos turba —si es que lo hacen— y por tanto los aromas son más frutales y delicados. Además, como en el caso de Yoichi, Miyagikyo se puede visitar aunque ahora las visitas estén suspendidas por la pandemia.

También se han producido ediciones limitadas con malta secada con turba, para acercar los aromas a los de su destilería hermana. Y también ha habido ediciones limitadas en las que el whisky acabó su maduración en barricas de brandy de manzanas.

Destilería Nikka Miyagikyo
Destilería Nikka Miyagikyo (Imagen: Wikipedia)

Whiskies producidos en la destilería Miyagikyo

  • Miyagikyo Single Malt (single malt, sin edad). Lanzado en 2016 y único whisky producido actualmente de la serie Miyagikyo.
  • Miyagikyo Single Malt de 10 años y de 15 años, así como ediciones limitadas de una única barrica y otra con 20 años de edad. Actualmente no están a la venta.
  • Taketsuru Pure Malt (blended malt, sin edad). Los whiskies de esta destilería junto con los de Yoichi se usan para este whisky. También los Taketsuru Pure Malt de 12, 15, 21 y 25 años, cuando vuelva a haber suficiente whisky madurado.
  • Whiskies de grano que se usan para Nikka Coffey Grain Whisky y Nikka Coffey Malt Whisky.
  • Nikka from the barrel y Nikka Days usan whiskies de ambas destilerías.

Chichibu (Venture Whisky, prefectura de Saitama)

La famosa destilería Hanyu cerró sus puertas en 2000, cuando la crisis del whisky japonés golpeó el sector. Pero Ichiro Akuto, nieto del propietario original de Hanyu, decidió continuar con el negocio familiar. Así, en 2004 estableció Venture Whisky.

Los nuevos propietarios de Hanyu no tenían interés en el whisky y pretendían deshacerse tanto del equipamiento de la destilería como de las barricas. Estas barricas aún contenían whisky en proceso de maduración.

Ichiro compró tanto las barricas como el equipamiento para lanzar sus propios whiskies, que desde entonces han tenido un gran éxito de crítica y público. Whiskies que, además, se venden a precios elevados en tiendas especializadas debido a su fama y a su baja producción. Los whiskies de Hanyu que Ichiro compró, así como de otras destilerías que cerraron, le han dado a Chichibu whiskies base adicionales para producir sus whiskies.

La destilería de la marca es la destilería Chichibu, fundada en 2008. Se considera, además, que la destilería e Ichiro Akuto son los precursores del movimiento en defensa del whisky artesano.

Chichibu es la destilería más pequeña de Japón y se encuentra en Saitama, a unos 100 kilómetros de Tokio. Actualmente, son realmente dos destilerías muy próximas, ya que la marca ha tenido que ampliar capacidad. La segunda recibe el nombre de Chichibu nº 2 (Chichibu Daini).

Entrada a la destilería Chichibu
Entrada a la destilería Chichibu (Imagen: Ebiebi2 en Wikimedia Commons)

La destilería usa agua de gran pureza del río Arakawa, ideal para producir buenos whiskies. Además, en su primera destilería, tiene depósitos (washbacks) y barricas de roble japonés mizunara. Además de mizunara, Chichibu tiene también barricas que han contenido vinos de Jerez, de Oporto, Bourbon y vinos franceses.

Chichibu está trabajando para incorporar cada vez más cebada producida en Japón y malteada en la propia destilería. Porque lo más normal es que la cebada llegue a Japón de Escocia y ya malteada (esto está permitido por las normas actuales del whisky japonés). Así, en algún momento futuro Chichibu podrá tener un whisky totalmente japonés de principio a fin.

Y aunque la destilería no ofrece visitas de forma regular ni tiene centro de visitantes, si se llama con antelación, es es posible visitarla.

Whiskies producidos en la destilería Chichibu

  • Ichiro’s Malt Chichibu Single Cask Malt (single malt). Whisky de malta de una única barrica.
  • Ichiro’s Malt & Grain (blended whisky).
  • Ichiro’s Malt MWR (blended malt). Este whisky, el Mizunara Wood Reserve, es un world whisky que usa whiskies de la antigua Hanyu como base y whiskies de otras destilerías.
  • Ichiro’s Malt Wine Wood Reserve (también un world whisky).
  • Una variedad interesante es Ichiro’s Malt Double Distilleries (blended malt). Hablamos de un whisky que mezcla whiskies single malt de las destilerías Chichibu y Hanyu.

Monte Fuji, antes Fuji Gotemba (Kirin, prefectura de Shizuoka)

Kirin es una marca conocida por los amantes de la cerveza japonesa, pero que muchos desconocen que también produce whisky.

La destilería Monte Fuji —hasta hace poco llamada Fuji Gotemba— se construyó en 1972 y se encuentra cerca del monte Fuji. Gracias a su ubicación dispone de aguas subterráneas de gran pureza que se filtran desde el Fuji.

Es la destilería más grande del mundo y produce más de 12 millones de litros de whisky al año. De hecho, es tan grande que cuenta con su propia planta de embotellado y tonelería. Además, la destilería se puede visitar.

Destilería Monte Fuji de Kirin (Imagen: Kirin)
Destilería Monte Fuji de Kirin (Imagen: Kirin)

Whiskies producidos en la destilería monte Fuji

  • Kirin Fuji Single Grain Whiskey. Un buen whisky de grano lanzado en 2020, con la palabra whisky en la etiqueta al estilo irlandés.
  • Kirin Oak Master Taru Kaoru. Un whisky para iniciarse en esta bebida, de precio bajo.
  • Kirin Pure & Mellow Riku Land Discovery. Otro whisky de grano, también de rango bajo de precios, lanzado en 2021
  • Kirin Fuji Sanroku Signature Blend (blended whisky).
  • Single Blended Japanese Whisky Fuji (blended whisky). Whisky que se lanzará en 2022 y que mezcla whiskies de malta y de grano, en este caso producidos y madurados todos en la destilería.

Mars Shinshu (Hombo Shuzo, prefectura de Nagano)

La familia Hombo, propietaria de la marca, comenzó a fabricar whisky en 1960. En aquellos años la marca estaba bajo las órdenes del antiguo jefe de Masataka Taketsuru cuando éste estuvo en Escocia. Gracias a las notas que trajo Taketsuru, la marca comenzó a producir whisky.

Unos años más tarde la destilería cambió su localización y se mudó de Yamanashi a los pies del monte Komagatake, en la prefectura de Nagano.

De hecho, esta destilería es la que se encuentra a mayor altitud en todo Japón (798 metros), lo que asegura un proceso de maduración lento como contábamos en el artículo general sobre el whisky japonés. Y el estar en el monte Komagatake les proporciona agua derivada de la nieve fundida, de gran pureza.

La destilería Mars Shinshu de Hombo Shuzo
La destilería Mars Shinshu de Hombo Shuzo (Imagen: Wikipedia)

Hombo Shuzo sufrió enormemente la crisis del whisky japonés y tuvo que cerrar en 1992. Pero, por suerte, volvió a producir whisky en 2011. La destilería, además, ofrece tours guiados en los que se pueden probar varios de sus whiskies.

Uno de sus whiskies más aclamados es el Mars Maltage 3+25. Es un whisky blended malt que mezcla whiskies single malt de 3 años de Yamanashi (su antigua localización) y también de 3 años de su antigua destilería de Kagoshima para luego envejecerse 25 años más en Mars Shinshu. Este whisky ganó el premio a mejor whisky blended malt del mundo en los World Whisky Awards de 2013.

Whiskies producidos en la destilería Mars Shinshu

  • Mars Iwai Tradition (blended whisky). Whisky con el nombre del antiguo jefe de Taketsuru, indispensable para esta destilería.
  • Mars Maltage «Cosmo» (blended malt). Una interesante mezcla de whiskies de malta jóvenes y maduros.
  • Single Malt Komagatake (single malt). El whisky single malt de referencia de la destilería. Hay ediciones limitadas con más maduración.
  • Serie The Lucky Cat (blended whisky). Whiskies que alcanzan precios elevados con ediciones siempre interesantes.
  • Mars 3&7 (blended whisky). Los whiskies de grano empleados se envejecieron durante 3 años, y los single malt, durante 7 años.

Mars Tsunuki (Hombo Shuzo, prefectura de Kagoshima)

La segunda destilería de Hombo Shuzo comenzó su producción de whisky en 2016 en la ciudad de Minamisatsuma, en la prefectura de Kagoshima. Esta destilería no es la misma en la que la marca produjo whisky en la región entre 1981 y 1985, sino una nueva.

Kagoshima es el lugar donde surgió la empresa, con lo que tenía sentido que volvieran a un lugar donde se sienten cómodos. Además de que justamente buscaban climas más cálidos para producir whiskies diferentes de los de su otra destilería.

Los whiskies de Mars Tsunuki son más potentes que los de Mars Shinshu. Así, a la hora de hacer whiskies blended, la marca tiene mucho más margen para conseguir productos únicos. Esto es similar a lo que hacen Suntory y Nikka, que tienen más de una destilería con productos muy diferentes entre sí.

Mars Tsunuki, la segunda destilería de Hombo Shuzo
Mars Tsunuki, la segunda destilería de Hombo Shuzo (Imagen: Feel Japan)

Whiskies producidos en la destilería Mars Tsunuki

  • Single Malt Tsunuki The First (single malt). Primer whisky de esta destilería, lanzado en abril de 2020.
  • Single Malt Komagatake Tsunuki Aging (single malt). Whisky curioso, destilado en Mars Shinshu pero envejecido en la destilería Mars Tsunuki. Tiene notas que mezclan los caracteres de ambas.

White Oak (Eigashima Shuzo, prefectura de Hyogo)

Eigashima Shuzo, propietaria de la destilería White Oak, fue la primera empresa que consiguió la licencia para producir whisky en Japón (1919). Aunque hasta 1984 no comenzaron a producir whisky de forma regular, y sólo durante unos pocos meses al año.

La destilería se encuentra en Akashi, una ciudad de la prefectura de Hyogo que mira hacia el mar Interior de Seto, muy cerca del Gran Puente de Akashi Kaikyō.

Como el negocio original de Eigashima Shuzo siempre ha sido el sake, se usan métodos derivados de la producción de sake. De hecho, tienen a un toji o encargado de la producción de sake coordinando la producción de whisky.

Fuera de Japón la destilería se conoce por su marca Akashi, que a menudo se vende en botellas de 500 ml (y no los tradicionales 750 ml). Sin embargo, algunos de los whiskies de esta marca que se encuentran fuera de Japón se han vendido como japoneses sin serlo.

Por suerte, la marca se sumó a las nuevas normas para el whisky japonés (que explicamos en el post general de whisky japonés). Así, todos los nuevos whiskies que White Oak está produciendo siguen estas normativas.

Destilería White Oak
Destilería White Oak (Imagen: Wikipedia)

Whiskies producidos en la destilería White Oak

  • Tokinoka (blended whisky). Mezcla 75 % de whiskies de malta y 25 % de whiskies de grano.
  • Single Malt Akashi (single malt). Este whisky se elabora en cantidades limitadas y lleva whiskies madurados en barricas de roble americano entre 4 y 7 años.
  • Akashi Blue (blended). Fácil de encontrar fuera de Japón, es un whisky envejecido en barricas de roble americano que previamente contuvieron shochu, y que luego pasan a barricas de vino de Jerez.
  • Akashi Red (blended).

El peculiar caso de la destilería Kurayoshi

La destilería Kurayoshi se encuentra a los pies del monte Daisen, en la prefectura de Tottori, y frente al mar del Japón. Es propiedad de Matsui Shuzo, que lleva produciendo shochu desde 1910. Pero también producen los whiskies Kurayoshi y Tottori, objeto de controversia y de encendidas discusiones.

La controversia está en que la marca recibió su primera licencia para producir whisky en 2015 (y obtuvo una segunda en 2018). Por lo que hasta 2017 no comenzó a destilar whisky. ¿Cómo es posible, entonces, que existan en el mercado variedades con 8, 12 y hasta 18 años de maduración?

Como contábamos en el post general del whisky japonés, el gran interés por esta bebida y la falta de regulación permitió muchas «trampas». Así, muchas marcas han comprado whisky fuera de Japón y simplemente lo han embotellado en el país.

En algunos casos, Matsui utiliza whiskies japoneses mezclados con whiskies escoceses (lo que otras marcas etiqueta como «world whisky»). Pero, incluso así, lo más probable es que esos whiskies japoneses no hayan sido destilados en esta destilería.

Es cierto que, con sus licencias, han comenzado a tomarse en serio el tema y su intención es la de producir whisky japonés destilado por ellos. Pero, de momento, sigue siendo la «oveja negra» de los productores de whisky.

Otras destilerías japonesas

Además de las ya mencionadas, hay otras destilerías de interés.

  • Akkeshi. Fundada en 2016 en Hokkaido y propiedad de Kenten Jitsugyo. Su primer whisky se lanzó en febrero de 2018 (Akkeshi New Born «Foundations 1»), un blended con maduraciones más cortas de los 3 años que marcan las normas actuales. Son whiskies baratos.
  • Kanosuke. La destilería se encuentra en la prefectura de Kagoshima y tiene vistas de la playa de arena blanca más larga de Japón. Comenzó a operar en 2018 y tres años después lanzaron su primer whisky de malta, Single Malt Kanosuke 2021 First Edition. Hay tours guiados pero tienes que reservarlos con 14 días de antelación. Además, tienen tienda en sus instalaciones..
  • Shizuoka. Fundada en 2017, compraron el equipo de destilación que había usado la legendaria destilería Karuizawa. Además, el edificio principal de la destilería es una verdadera preciosidad. Su primer single malt se lanzó a finales de 2020, Prologue K y tuvo una gran acogida. Su siguiente single malt, Prologue W, también se vendió muy bien. Ofrece tours guiados.

Nuevas destilerías sin productos en el mercado

Gracias al gran interés por esta bebida cada vez se están concediendo más licencias para destilar whisky. A continuación te contamos algunas de las nuevas destilerías que lanzarán whiskies en próximos años.

La legendaria destilería Karuizawa en 2011
La legendaria destilería Karuizawa en 2011. Aún no sabemos cómo serán las nuevas instalaciones (Imagen: Wikipedia)
  • Karuizawa. Al parecer, esta legendaria destilería de Karuizawa volverá a abrir sus puertas gracias a sus nuevos propietarios. Fue la gran noticia de finales de 2021 pero aún está por ver cómo avanza el proyecto.
  • Yamaga. La primera destilería de whisky de la prefectura de Kumamoto. Comenzaron a destilar en 2021, así que habrá que estar atentos a los próximos años.
  • Dewa. Situada en la zona de Yamagata, esta destilería (cuyo nombre hace referencia a Dewa Sanzan) será bastante pequeña y comenzará a producir en 2022. Por tanto, habrá que esperar unos años para poder probar sus whiskies..
  • Komoro. A los pies del monte Asama y a gran altitud, estará a poca distancia de la antigua destilería Karuizawa. Sus responsables ya estuvieron involucrados en la legendaria Karuizawa y su intención es comenzar a destilar en 2023. La destilería, que tendrá una arquitectura singular, contará con un centro para visitantes y una academia de whisky. Su primer whisky saldrá al mercado en 2026.
  • Chiyomusubi. Esta destilería estará en la prefectura de Tottori y pretende usar levaduras de sake para producir whisky. Su primer single malt se espera para 2024.
  • Yabu. Estará en la ciudad del mismo nombre, en la prefectura de Hyogo. Será una destilería de tamaño medio y sus whiskies se esperan a partir de 2025.
  • Nueva destilería en Hokkaido. Estará cerca del aeropuerto New Chitose, cerca de Sapporo, aunque aún no tiene nombre.
  • Yoshida Denzai. Esta destilería, que se ubicará en Niigata, sólo producirá whisky de grano. Su tamaño será reducido y será la primera destilería artesanal especializada en este tipo de whisky. Gracias a esto, otros productores podrán comprar whisky de grano destilado en Japón para sus blended y, por tanto, que cumpla las nuevas normas. Sin fecha oficial de inauguración.

Desde Japonismo queremos agradecer a Beam Suntory las imágenes que nos cedió para poder ilustrar este artículo y el general del whisky japonés.

Bibliografía

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Luis
Luis

Luis es ingeniero de telecomunicación y máster en Estudios de China y Japón: Mundo Contemporáneo. Ha trabajado en grandes empresas como Vodafone y Google (en Londres), y también en agencias de comunicación. Puedes encontrarle en el blog Profundidad de Campo.

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