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Ekiben, obento en estaciones de tren

El ekiben, el delicioso obento de las estaciones de tren

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Las cajas de comida para llevar llamadas obento son una forma muy típica de comer para oficinistas a diario. Pero no sólo son populares como opción de comida en esos casos, sino también entre los que viajan en trenes de medio y largo recorrido. En este caso, encontramos obento que se venden en estaciones de tren por todo Japón y reciben el nombre de ekiben. El nombre es la abreviación de 駅の弁当, eki no bento, donde eki significa estación.

En 1872 se inauguró la primera línea de ferrocarriles japoneses, que conectaba la estación de Shinbashi con la ciudad de Yokohama. Diez años más tarde, se comenzó a vender el primer ekiben. Entonces no era más que dos bolas de arroz envueltas en una hoja de bambú, un estilo que todavía se puede encontrar en la actualidad aunque mejorado y modernizado.

A partir de ahí, el mundo del ekiben fue evolucionando hasta la actualidad, con dos tipos principales y bien diferenciados de cajas de comida. Por un lado está el llamado makuno-uchi, que se vende específicamente para los descansos de las obras de teatro kabuki. Por otro lado, está el tai-meshi, el más popular de todos, porque presenta todo tipo de especialidades e ingredientes locales de la zona.

A comer un ekiben en el tren
A comer un ekiben en el tren

Actualmente existen más de 4000 variedades diferentes de ekiben y la mayor empresa productora de ekiben del país realiza 20 000 al día, una auténtica barbaridad que te puede dar una idea de la importancia del ekiben en la sociedad japonesa. Por cierto, que si no vas a viajar a Japón en breve pero te gustaría al menos ver los distintos ekiben que existen, echa un vistazo a esta página en la cual puedes consultar cuál se vende en cada estación.

Por ejemplo, en la estación de Tokio puedes encontrar la tienda de ekiben más grande de todo Japón, en la que hay disponibles una 170 variedades. Sí, has leído bien… ¡170! De hecho, en un fin de semana, esta tienda suele vender unas 10 000 unidades de estas cajas de comida.  ¡Una auténtica locura!

El ekiben es una comida perfecta porque está buenísima, es saludable, tiene una presentación espectacular, introduce platos e ingredientes locales de la zona en la que estés y es, sin duda alguna, algo extremadamente japonés. Pero la verdad es que hay mucho desarrollo e investigación, especialmente para que sepan ricos cuando ya están fríos, horas después de haberse preparado.

Por ejemplo, muchas cajas de ekiben se hacen con planchas de madera muy finas, que permiten que la comida «respire» y absorben la humedad, mientras que el arroz y las verduras se enfrían rápidamente para que se mantengan frescos y evitar así la aparición de bacterias.

Tienda con ekiben en la estación de Hachinohe (Foto: Laura Tomàs)
Tienda con ekiben en la estación de Hachinohe (Foto: Laura Tomàs)

Pero quizás una de las nuevas tecnologías del mundo del ekiben que más puedan sorprender son las cajas que se calientan automáticamente. Algunas cajas más modernas disponen de un cordel que mezcla cloruro de calcio al agua que hay debajo de la caja, calentando así nuestra comida.

Curiosamente, en el pasado, el ekiben se compraba directamente desde la ventana del tren, puesto que había esperas y cambios muy largos en las estaciones. Existen fotos antiguas con los viajeros asomados por la ventana comprando de un vendedor en el andén. Actualmente se vende en las estaciones de tren o en las pequeñas tiendas que puedes encontrar en los andenes.

Tienda de ekiben (Foto: Laura Tomàs)
Tienda de ekiben (Foto: Laura Tomàs)

Los ekiben tienen un precio muy económico que ronda los 600-1400 yenes (entre 6 y 14 euros) y suelen venderse en cajas vistosas con diferentes zonas separadas entre sí para que luzcan bien los varios ingredientes que lo conforman y dado que disponen de especialidades locales, se usan en muchas ocasiones para promover la zona y como reclamo turístico.

Por ejemplo, en la ciudad de Matsumoto no disponían de un ekiben propio y eso que por su estación pasan unas 20 000 personas cada día. Sí vendían unos 20 tipos diferentes de estas cajas de comida, pero ninguno que presentara los ingredientes locales de la ciudad. Así que hace unos meses, en colaboración con empresas del sector y un grupo universitario de estudio, crearon un ekiben nuevo con ingredientes locales que ayuda a promover la ciudad de cara al turismo… ¡y ha sido todo un éxito de ventas!

Disfrutando de un ekiben en el museo de trenes SCMaglev de Nagoya
Disfrutando de un ekiben en el museo de trenes SCMaglev de Nagoya

Muchos japoneses hacen viajes en tren por el interior del país simplemente para poder ir probando los ekiben de cada región. Como sabes, los japoneses son unos grandes apasionados de la comida, y les encanta ir tachando de su lista de pendientes los ekiben de todo el país.

Y para acabar, os dejamos con un vídeo que hicimos sobre el ekiben… Si os gusta, dadle al like y suscribiros al canal ¡para no perderos nada!

Entrada publicada originalmente el 31 de octubre de 2012. Última actualización: 29 de marzo de 2017

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Laura
Laura

Licenciada en Traducción e Interpretación con inglés y japonés (UAB) con estudios especializados en la Universidad de Estudios Extranjeros de Kioto (KUFS) y Máster en Estudios de Asia Oriental (UOC). En la actualidad es cofundadora y directora de Japonismo, medio especializado en Japón líder en español donde escribe artículos sobre Japón y copresenta los pódcasts "Japón a Fondo" y "Japonesamente" centrados en cultura japonesa y viajes a Japón. Además, ha publicado dos libros "Japonismo. Un delicioso viaje gastronómico por Japón" y "Japón en imágenes" (Anaya Touring). Laura imparte clases de literatura japonesa, turismo, gastronomía japonesa, business en Japón y arte japonés en el Curso de Especialización en Estudios Japoneses (CEEJ) y ha impartido varios cursos en distintas organizaciones como el curso "Japón y las cuatro estaciones" en Casa Asia, la masterclass sobre "Protocolo japonés" en la Universitat Ramon Llull (Blanquerna) o el curso de digitalización de competencias para el grado de Estudios de Asia Oriental de la Universidad de Málaga.

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