¡YA A LA VENTA NUESTRO LIBRO, CÓMPRALO YA!
Únete a la Comunidad Japonismo

La línea Joetsu Shinkansen entre Tokio y Niigata

Un tren bala poco conocido

Última actualización:

La línea Joetsu Shinkansen (上越新幹線) es una línea de tren bala o shinkansen que conecta Tokio con Niigata, en el mar de Japón. Además, se puede usar en su totalidad con el JR Pass. Esto la hace muy conveniente si quieres ver un Japón algo menos típico.

Esta línea, inaugurada en 1982, te permite hacer el trayecto entre ambas ciudades en poco más de dos horas. Todo ello a pesar de que su velocidad máxima es de tan solo 240 km/h, aunque en el pasado hubo servicios más rápidos. Y de hecho, a partir de 2023 la velocidad se incrementará en la línea, reduciendo en 8 minutos el tiempo total entre ambas ciudades.

A continuación puedes ver un diagrama de la línea Joetsu con todas sus estaciones y cómo conecta con otras líneas de shinkansen. De hecho, si quieres saber más de esas líneas, de los orígenes del tren bala, etc., tenemos una extensa guía con mucha información.

Mapa de la linea Joetsu Shinkansen
Mapa de la linea Joetsu Shinkansen, entre Tokio y Niigata

Compra el JR Pass con Japonismo

Puedes comprar el JR Pass con un proveedor nuestro de confianza y muy serio, que nosotros mismos usamos cuando viajamos. Sólo la ida y vuelta de Tokio a Niigata ya te sale por 21 000 yenes y no te incluye ningún otro desplazamiento. Además, comprándolo aquí nos ayudas a mantener vivo Japonismo con la mejor información sobre Japón.

Breve historia de la línea Joetsu

Al igual que decíamos cuando hablábamos de la línea Hokuriku, la línea Joetsu realmente no parte de Tokio. Esta línea conecta Omiya con Niigata. Y es que el tramo entre Tokio y Omiya se realiza por las vías de la línea Tohoku Shinkansen. Pero esto es sólo por curiosidad, porque en realidad todos sus trenes comienzan en Tokio y no tienes que cambiar de tren en Omiya.

La construcción de la línea se aprobó en 1971, a la vez que la construcción de la línea Tohoku. Su construcción comenzó el 20 de marzo de 1979 y en 1980 comenzaron las pruebas. Así, el 15 de noviembre de 1982 se inauguró oficialmente la línea Joetsu.

Un servicio Max-Tokio hecho por dos shinkansen de la serie E4
Un servicio Max-Tokio hecho por dos shinkansen de la serie E4

Construir esta línea costó 1,7 billones de yenes, lo que es una cifra muy alta. Pero los numerosos puentes y viaductos a lo largo del recorrido subieron el coste final, así como la crisis del petróleo de 1973.

Además, el coste de los terrenos también fue muy caro, junto con la necesidad de adaptar la línea a las nuevas leyes medioambientales que habían sido aprobadas poco antes.

Camino a Niigata en la línea Joetsu
Camino a Niigata en la línea Joetsu

Por si fuera poco, las medidas anti-nieve, que en las líneas existentes hasta el momento no era un problema grave, también encarecieron el coste final. Para que te hagas una idea, JR East tiene instalados unos 30 000 aspersores de agua en la línea Joetsu. Estos aspersores se usan para eliminar la nieve de las vías y de la parte inferior de los trenes. Así, aunque la región sufrió en el invierno de 2004-2005 nevadas intensísimas, no hubo retrasos ni cancelaciones a causa de la nieve.

Controversias políticas de la línea Joetsu

Además de por su alto coste, la línea es algo controvertida por el supuesto peso que tuvo la política en su construcción. En primer lugar, uno de sus impulsores fue el entonces primer ministro Kakuei Tanaka, que era originario de Niigata.

Oficialmente lo que se pretendía con la construcción de esta línea era establecer lazos con Tokio y fomentar el desarrollo regional. Pero para muchos japoneses la construcción de esta línea fue una muestra de utilización de dinero público para conseguir un proyecto personal para su región.

Joetsu-Shinkansen-5
E4 de la línea Joetsu aún con la librea de la línea Tohoku

Y es que Tanaka quería conseguir frenar el éxodo de habitantes a Tokio, creando nuevos puestos de trabajo en Niigata y mejorando las conexiones con la capital. Así se esperaba que las empresas locales pudieran prosperar gracias a esta mejora de las comunicaciones. Por lo que, aunque los motivos eran legítimos, la duda nunca siempre estuvo presente. Y más teniendo en cuenta quién fue Tanaka, muy popular en su región pero que fue declarado culpable en 1983 en el caso de los sobornos de la empresa estadounidense Lockheed Martin.

En cualquier caso, de todas las líneas de shinkansen que estaban previstas, las líneas Tohoku y Joetsu eran una elección lógica. Sobre todo tras haber sido completada la línea Tokaido y la línea Sanyo.

Sin embargo, lo que resulta más extraño de la línea Joetsu es la estación de Urasa. Para Hood (2006), puede ser un ejemplo de «estación política». Y es que, por un lado, en el exterior de la estación de Urasa hay una estatua del propio Tanaka. Además, su localización es extraña, ya que en esta estación no para ningún servicio tren limited express o rapid de la línea convencional. Aunque es verdad que la estación de Urasa queda a medio camino entre la estación anterior y la siguiente y evita una curva complicada.

Joetsu-Shinkansen-14
Estación de Niigata

Otra de las controversias de esta línea, precisamente, tiene que ver con las estaciones. Y es que muchas son más grandes de lo que realmente es necesario. Sobre todo para una línea que nunca circula al límite de su capacidad.

Todo esto, claro, encaja con la cultura japonesa de amakudari, especialmente notorio en aquellos años antes de la privatización de JNR. Y es que, tal como comenta Hood (2006), era frecuente que los altos cargos que se retiraban de la empresa estatal de ferrocarriles, JNR, pasarán a formar parte de las empresas constructoras que recibían los contratos de construcción de la línea y de las estaciones.

En un shinkansen de dos pisos de la línea Joetsu
En un shinkansen de dos pisos de la línea Joetsu

La realidad es que no se puede asegurar que la línea Joetsu fuera únicamente un capricho político, ya que había motivos suficientes para su construcción. Pero, al mismo tiempo, es difícil separar la parte política de todo su proceso de planificación y construcción.

Servicios en la línea Joetsu

Actualmente existen en esta línea 2 servicios desdoblados. Y es que, en estos momentos, la línea Joetsu es la única línea de tren bala en Japón que cuenta con trenes de dos pisos. Pero en pocos años esto dejará de ser así, ya que los trenes de dos pisos se están retirando poco a poco.

Por un lado están los servicios Toki, que conectan Tokio con Niigata con diferentes paradas intermedias. Tienes que fijarte bien en Hyperdia, Google Maps o en las propias pantallas de información de las estaciones, porque no siempre paran en las mismas estaciones. Por otro lado, tienes los servicios Tanigawa, que conectan Tokio con Echigo-Yuzawa. Cuando es temporada de esquí, los servicios Tanigawa comienzan y terminan en la estación de Gala-Yuzawa.

Cuando los servicios los hacen trenes de dos pisos, añaden el prefijo Max, y así se llaman Max-Toki y Max-Tanigawa. Max es un extraño acrónimo que significa Multi-Amenity Express.

Servicio Max-Toki con librea antigua en azul, amarillo y blanco
Servicio Max-Toki con librea antigua en azul, amarillo y blanco

Los servicios Toki se introdujeron con la apertura de la línea, pero entonces paraban en todas las estaciones. En aquellos momentos, el servicio entre Tokio y Niigata de paradas limitadas se llamaba Asahi. De hecho, en algunas estaciones de la línea aún se pueden ver las marcas que indicaban dónde paraban estos servicios. En aquellos años algunos servicios Asahi circularon a 275 km/h en un tramo de la línea, conectando Tokio y Niigata en sólo una hora y 40 minutos.

Pero en octubre de 1997 se introdujeron los servicios Tanigawa entre Tokio y Echigo-Yuzawa, que paraban en todas las estaciones. A partir de este momento, los servicios Toki fueron retirados. Pero en diciembre de 2002 se decidió llamar Toki a los servicios de paradas limitadas entre Tokio y Niigata. Esto hizo que los servicios Asahi dejaran de existir.

Material rodante: series E2, E4 y E7

En esta línea puedes encontrar alguno de los trenes bala más antiguos que aún quedan en circulación. Hablamos de la serie E2 y la serie E4. Aunque por suerte se han ido introduciendo también modernos trenes de la serie E7. Exactamente los mismos que circulan por la línea Hokuriku entre Tokio, Nagano y Kanazawa y que tan bien están funcionando.

La serie E2 también la puedes ver en la línea Tohoku y, hasta marzo de 2017, en la linea Hokuriku. La diferencia es que en la línea Joetsu su velocidad máxima está limitada a 240 km/h. Esta serie circula en composiciones de 10 coches que cuentan con una capacidad de 805 viajeros.

Serie E2 en la estación de Tokio
Serie E2 en la estación de Tokio

Esta serie la tienes disponible en Google Street View, por si quieres ver cómo son los trenes. En primer lugar tienes el Green car con configuración de asientos 2+2. Se nota que es algo antiguo pero, a la vez, se ve la tremenda amplitud de los asientos.

Por otro lado, la clase estándar de un E2 tiene una configuración de asientos de 3+2. Pero pese a que los asientos son más estrechos, también se viaja cómodo.

Por otro lado, tenemos la serie E4, muy querida por los fans de los trenes por ser el único tren bala de dos pisos en activo. Circula en formaciones de 8 coches a 240 km/h, con una capacidad de 817 viajeros. Sin embargo, a veces verás dos composiciones unidas, que forman el tren de alta velocidad de mayor capacidad del mundo, con 1634 plazas.

Esta serie también estuvo circulando varios años por la línea Tohoku, pintada de azul y blanco con una línea amarilla bajo las ventanas, aunque ya se retiró. A medida que los trenes se iban incorporando a la línea Joetsu, JR East los iba pintando de azul y blanco, con una línea rosa bajo las ventanas.

Y a la librea se le añadía la imagen de un ibis crestado (o toki, en japonés) que es un pájaro típico de Niigata. Aun así, de vez en cuando aún se pueden ver E4 con la librea antigua de la línea Tohoku.

Ibis crestado (toki, en japonés) en la librea de un tren de la línea Joetsu
Ibis crestado (toki, en japonés) en la librea de un tren de la línea Joetsu

Pero esta serie de dos pisos no es la más cómoda porque, en sus coches sin reserva, la configuración de asientos es de 3+3 y no se reclinan. Y teniendo en cuenta que los techos son más bajos porque hay dos plantas, está claro que JR East prefiere trenes de un único piso, más rápidos, cómodos y efectivos.

La serie E4 también la tienes disponible en Google Street View, como la E2 o la E7. En primer lugar, te mostramos un coche reservado de clase estándar con configuración de asientos 3+2. Estos asientos están en el piso inferior de uno de los coches.

La planta superior de este coche es de clase preferente o Green car, con configuración de asientos 2+2. La puedes ver a continuación.

Y a continuación de mostramos la planta superior de un coche no reservado de la serie E4. Como decíamos, aquí la configuración de asientos es de 3+3, siendo el único shinkansen con tantos asientos por fila. Asientos que, además, no se reclinan. Si vas con maletas grandes, es bastante incómodo tener que subirlas hasta la planta superior, además de que el espacio en los maleteros es pequeño.

Por todo esto, JR East decidió darle un lavado de cara a los trenes de la línea Joetsu. Y en 2017 anunció que, a partir de 2018 habría trenes de la serie E7 circulando por esta línea. Los E7 tienen mejor aceleración, mayor velocidad máxima y mucho mayor comodidad para los pasajeros.

Desde entonces, los trenes de la serie E4 se han empezado a retirar. Y una vez que todos los E4 hayan sido retirados del servicio, empezarán a retirarse los E2. El objetivo es que en 2023 todos los trenes de la línea Joetsu sean E7.

Trenes retirados y trenes conmemorativos

Hace años en esta línea también circularon trenes de la serie E1, que fueron los primeros shinkansen de dos pisos. Asimismo, también circularon por la línea Joetsu trenes de la serie 200. Lamentablemente, ambas series ya están retiradas.

Shinkansen Series E1-14
Serie E1 de dos pisos de la línea Joetsu, ya retirada.

La serie 200, de hecho, fue el primer tren bala construido tras la serie 0 original, por eso su apariencia es tan similar. Nosotros subimos a un tren de esta serie en 2007 volviendo de Kanazawa, cuando aún no estaba completada la línea Hokuriku. También volvimos a subir a un serie 200 en enero de 2013 al volver de Takasaki de disfrutar del festival Daruma Ichi en el templo Shorinzan.

Shinkansen Series 200-17
Serie 200 de la línea Joetsu con la librea original, poco antes de ser retirada.

Tuvimos suerte porque unos meses después, en abril de 2013 la serie 200 hizo su último servicio en la línea Joetsu. Hoy en día tienes que ir al museo ferroviario que hay en la zona de Omiya, a las afueras de Tokio, para ver un tren de esta serie.

Como curiosidad, el 17 de noviembre de 2012 se celebró el 30º aniversario de la línea Joetsu y hubo dos servicios conmemorativos. Uno de ellos utilizó un tren de la serie 200, el set K47 que ya se había utilizado en otros cumpleaños de la línea Tohoku. Pero sin duda, lo especial es que el segundo de los servicios conmemorativos lo hizo un tren de la serie E5, la unidad U8.

上越新幹線開業30周年号 高崎発車(出発式から) 警笛あり

Y es que la serie E5 sólo está en servicio en la línea Tohoku y la línea Hokkaido, con lo que encontrarla por un día en la línea Joetsu fue todo un regalo para los fans de los trenes.

Aumentando la velocidad máxima

Lo que no estaba tan claro es que la introducción de la serie E7 permitiera aumentar la velocidad máxima en la línea. Por un lado, no había una gran competencia en esta ruta con otros medios de transporte, por lo que había menos necesidad.

Además, hay que tener en cuenta la restricción de velocidad a 160 km/h en el túnel de Nakayama. Durante su construcción hubo dos inundaciones y esto hizo que se cambiara el trazado en su interior, añadiendo una curva cerrada con un radio de sólo 1500 metros. Con un radio tan pequeño, los trenes no pueden circular a alta velocidad. De hecho, para que se pueda mantener la velócidad máxima de paso por curva, el radio suele ser de 4000 metros.

Sin embargo, en mayo de 2019 se anunció que la línea aumentaría su velocidad máxima de 240 km/h a 275 km/h. Esto permitirá hacer el trayecto entre Tokio y Niigata en 8 minutos menos. Pero no será inmediato porque a partir de 2019 fue cuando comenzaron las obras para adecuar el trazado. Y hasta 2023 no se verá este aumento de velocidad, justo el año en el que todos los trenes en activo serán ya E7.

Este proyecto de aumento de la velocidad máxima tiene un presupuesto algo elevado, de 5000 millones de yenes. Pero se necesitan varias actuaciones, no tanto porque los trenes E7 no sean lo bastante veloces (que lo son), sino por las características de la línea.

Así, lo que se hará será instalar paneles aislantes de sonido y elevar algunos muros existentes que ayudan a reducir el ruido. Esto se hará en dos secciones, alrededor de la estación de Omiya y alrededor de la estación de Saitama. Al mejor la reducción de ruido podrá aumentarse la velocidad sin que la gente que vive cerca de la línea se vea afectada negativamente.

Genbi Shinkansen: arte sobre ruedas

En primavera de 2016 comenzó a prestar servicio un nuevo tipo de shinkansen en la línea Joetsu: el Genbi Shinkansen (現美新幹線) o shinkansen de arte contemporáneo. Como su propio nombre indica, está dedicado al mundo del arte contemporáneo. Este tren es parte de los Joyful Trains con los que JR East intenta atraer más visitantes a toda la región.

El Genbi Shinkansen conecta las estaciones de Echigo-Yuzawa y Niigata. Su objetivo principal es que la experiencia de viajar en shinkansen sea todavía más placentera que en la actualidad.

Para ello, la fotógrafa Minagawa Mika diseñó el exterior del tren en torno a un tema concreto: el festival de fuegos artificiales de Nagaoka, en la prefectura de Niigata. Este festival es uno de los tres mayores festivales de fuegos artificiales de todo Japón.

En el interior puedes encontrar pinturas, fotografías e instalaciones audiovisuales de artistas contemporáneos. Además, hay un moderno café que sirve postres con ingredientes locales y una sala de juegos para que los niños comiencen a tener contacto con el arte desde pequeños.

Este shinkansen tiene únicamente 6 coches y usa como base trenes de la serie E3 que circularon por la línea Akita Shinkansen hasta marzo de 2014. Eso sí, sólo funciona en fines de semana y festivos. Ten en cuenta, además, que en los sistemas de JR East y en las pantallas de información de las estaciones aparece como un servicio Toki.

Uno de los coches es de asientos reservados y los cinco restantes son de asientos no reservados. La ventaja es que no hay que pagar extra por utilizar este tren especial y con pases como el JR Pass se puede disfrutar de él. Eso sí, siempre que haya plazas disponibles, claro.

Tienes más información del tren y sus instalaciones artísticas en la página en inglés de JR East.

El terremoto de Chuetsu y el descarrilamiento del shinkansen

Como ya decíamos al hablar de terremotos, la línea Joetsu sufrió el primer descarrilamiento de un shinkansen a causa de un terremoto. El 23 de octubre de 2004, a las 17:56 horas, un terremoto de magnitud 6,8 y con epicentro en la región de Chuetsu descarriló ocho de los 10 coches del servicio Toki 325 que hacia un tren de la serie 200. A bordo iban 154 pasajeros pero, por suerte, no hubo ninguna herida ni víctima mortal.

El terremoto, sin embargo, dañó seriamente algunas secciones elevadas de la vía y parte de los túneles, en el segmento de la línea entre Urasa y Nagaoka, que estaban más cerca del epicentro. Además, el propio descarrilamiento afectó a algunos raíles.

Esto hizo que JR East tuviera que trabajar contrarreloj para restaurar el servicio en la línea, cosa que se consiguió el 28 de diciembre de 2004, 66 días después del terremoto. Mientras tanto, hubo un autobús que permitió a los pasajeros continuar sus trayectos.

Shinkansen E4 de dos pisos en la estación de Niigata
Shinkansen E4 de dos pisos en la estación de Niigata

Lugares de interés a lo largo de la línea Joetsu

Esta línea es muy utilizada sobre todo en temporada de esquí, ya que conecta con estaciones muy concurridas en los Alpes Japoneses. Pese a ello, hay unos cuantos sitios más de interés a lo largo de la línea, aunque no tantos para el turista como en otras líneas.

  • Todo lo que te recomendamos de Tokio (estación de Tokio).
  • Pasear por el parque de Ueno o el mercadillo de Ameyoko (estación de Ueno).
  • Museo de trenes de JR East o Saitama Super Arena o incluso el museo de John Lennon (estación de Omiya).
  • Templo Shorinzan u otras atracciones de la ciudad (estación de Takasaki).
  • Disfruta de los onsen de la ciudad de Yuzawa, en los Alpes japoneses (estación de Echigo-Yuzawa).
  • Practica esquí en el resort de Gala-Yuzawa, aunque sólo en invierno. El ramal que parte de la estación de Echigo-Yuzawa sólo está abierto en invierno (estación de Gala-Yuzawa).
  • Accede al campus de la International University of Japan (estación de Urasa).
  • Visita el Museo prefectural de Niigata de Arte moderno, el Museo prefectural de historia de Niigata o el parque Yukyuzan, entre otros (estación de Nagaoka).
  • Descubre el santuario Yahiko (estación de Tsubame-Sanjo).
  • Disfruta de la villa de verano de la familia Saito, la isla de Sado y sus antiguas minas de oro o de una cena con geishas, entre otras muchas cosas (estación de Niigata).
Daruma en la estación de Takasaki de la línea Joetsu
Detalle de un daruma en la estación de Takasaki de la línea Joetsu

Referencias

Hood, C. (2006). Shinkansen: From Bullet Train to Symbol of Modern Japan. Oxon: Routledge

¿Cómo empezar a planificar un viaje a Japón? Sigue estos pasos:

  1. Compra vuelos
  2. Reserva alojamiento
  3. Compra el JR Pass
  4. Consigue un seguro de viaje
  5. Lleva internet: Pocket Wifi o SIM
  6. Planifica tu itinerario
  7. Decide qué intereses quieres cubrir en tu viaje
  8. Añade actividades y guías a tu viaje
  9. ¡Disfruta!