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La línea Joetsu Shinkansen (上越新幹線) es una línea de tren bala que conecta Tokio con Niigata, en el mar de Japón.

Esta línea, inaugurada en 1982, nos permite hacer el trayecto entre ambas ciudades en poco más de dos horas. Todo ello a pesar de que su velocidad máxima es de tan solo 240 km/h, aunque hubo servicios en el pasado que circulaban más rápidos.

Ruta de la línea Joetsu

Breve historia de la línea Joetsu

Al igual que cuando hablábamos de la línea Hokuriku, la línea Joetsu conecta realmente Omiya con Niigata. Y es que el tramo entre Tokio y Omiya se realiza por las vías de la línea Tohoku Shinkansen. Pero por suerte, no hace falta cambiar de tren en Omiya.

La construcción de la línea se aprobó en 1971, a la vez que la construcción de la línea Tohoku. Su construcción comenzó el 20 de marzo de 1979 y en 1980 comenzaron las pruebas. Así, el 15 de noviembre de 1982 fue inaugurada oficialmente.

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Construir esta línea costó 1,7 billones de yenes, pero es que los numerosos puentes y viaductos a lo largo de todo el recorrido subieron el coste final, así como la crisis del petróleo de 1973. Además, el coste de los terrenos también fue muy caro, además de la necesidad de adaptar la línea a las nuevas leyes medioambientales que habían sido promulgadas.

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Por si fuera poco, las medidas anti-nieve, que en las líneas existentes hasta el momento no era un problema grave, también encarecieron el coste final. Para que os hagáis una idea, JR East tiene instalados unos 30.000 aspersores de agua para eliminar la nieve de las vías y de la parte inferior de los trenes. Así, aunque la región sufrió en el invierno de 2004-2005 nevadas intensísimas, no hubo retrasos ni cancelaciones a causa de la nieve.

Controversias políticas de la línea Joetsu

Además de por su alto coste, la línea es algo controvertida por el supuesto peso que tuvo la política en su construcción. En primer lugar, hay que decir que uno de sus impulsores fue el primer ministro Kakuei Tanaka, que era originario de Niigata. Por eso, aunque oficialmente lo que se pretendía era establecer lazos con Tokio y fomentar el desarrollo regional, para muchos fue una muestra de utilización de dinero público para conseguir un proyecto personal para su región.

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E4 de la línea Joetsu aún con la librea de la línea Tohoku

Y es que Tanaka quería conseguir frenar el éxodo de habitantes a Tokio, creando nuevos puestos de trabajo en Niigata y mejorando las conexiones con la capital para que las empresas locales pudieran prosperar gracias a esta mejora de las comunicaciones. Así que aunque los motivos eran legítimos, el poso de la duda quedó. Y más si tenemos en cuenta quién era Tanaka, que aunque muy popular en su región, fue declarado culpable en 1983 en el caso de los sobornos de la empresa estadounidense Lockheed Martin (como se puede leer en la noticia de El País de 1979).

En cualquier caso, de todas las líneas de shinkansen que estaban previstas en el plan del gobierno, las líneas Tohoku y Joetsu eran la elección lógica tras la línea Tokaido y la línea San’yo, que se estaba terminando de construir en aquellos primeros años de la década de 1970.

Sin embargo, lo que resulta más extraño de la línea Joetsu es la estación de Urasa. Para Hood (2006), puede ser un ejemplo de “estación política”. Y es que, por un lado, en el exterior de la estación de Urasa hay una estatua del propio Tanaka. Además, su localización es extraña, ya que aquí no para ningún servicio expreso limitado o rápido de la línea convencional. Pero, por otro lado, queda a medio camino entre la estación anterior y la siguiente y evita una curva complicada.

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Estación de Niigata

Y hablando de estaciones, otra de las controversias es que muchas de las estaciones son más grandes de lo que realmente era necesario. Sobre todo para una línea que nunca circula al límite de su capacidad.

Todo esto, claro, encaja con la cultura japonesa de amakudari, especialmente notorio en aquellos años, antes de la privatización de JNR. Y es que, tal como comenta Hood (2006), era frecuente que los altos cargos que se retiraban de la empresa estatal de ferrocarriles, JNR, pasarán a formar parte de las empresas constructoras que recibían los contratos de construcción de la línea y de las estaciones.

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La realidad es que no se puede decir a ciencia cierta que la línea Joetsu fuera únicamente un capricho político, ya que había motivos suficientes para su construcción. Pero, al mismo tiempo, es difícil separar la parte política de todo su proceso de planificación y construcción.

Servicios en la línea Joetsu

Actualmente existen en esta línea 2 servicios desdoblados. Y es que, en estos momentos, la línea Joetsu es la única línea de tren bala en Japón que cuenta con trenes de dos pisos.

Así, tenemos los servicios Toki que conectan Tokio con Niigata con diferentes paradas intermedias (no siempre paran en las mismas estaciones) y los servicios Tanigawa, que conectan Tokio con Echigo-Yuzawa. Cuando es temporada de esquí, los servicios Tanigawa comienzan y terminan en la estación de Gala-Yuzawa.

Sin embargo, cuando los servicios los hacen los trenes de dos pisos, reciben el nombre de Max-Toki y Max-Tanigawa. Max es un extraño acrónimo que significa Multi-Amenity Express.

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Los servicios Toki se introdujeron con la apertura de la línea, pero entonces eran los que paraban en todas las estaciones. En aquellos momentos, el servicio entre Tokio y Niigata de paradas limitadas se llamaba Asahi. De hecho, en algunas estaciones de la línea, aún se pueden ver restos en los andenes de donde estuvieron las marcas que indicaban dónde paraban estos servicios. Entonces, hubo algún servicio Asahi que operó a 275 km/h en un tramo de la línea, que permitía conectar Tokio y Niigata en sólo una hora y 40 minutos.

Pero en octubre de 1997 se introdujeron los servicios Tanigawa entre Tokio y Echigo-Yuzawa, que paraban en todas las estaciones. A partir de este momento, los servicios Toki fueron retirados. Pero en diciembre de 2002, se decidió llamar Toki a los servicios de paradas limitadas entre Tokio y Niigata. Esto hizo que los servicios Asahi dejaran de existir.

Material rodante: series E2 y E4

En esta línea podemos encontrar alguno de los trenes bala más antiguos que aún quedan en circulación por las líneas de tren bala japonesas. Hablamos de la serie E2 y la serie E4. También podemos encontrar un tren especial de la serie E3, pero eso os lo contamos en el siguiente punto.

La serie E2 también la encontramos en la línea Tohoku y, hasta marzo de 2017, en la linea Hokuriku. La diferencia es que en la línea Joetsu su velocidad máxima está limitada a 240 km/h. Esta serie circula en composiciones de 10 coches que cuentan con una capacidad de 805 viajeros.

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Esta serie la encontramos disponible en Google Street View, por si queremos echar un vistazo a cómo son los trenes. Así, podemos ver el Green car con configuración de asientos 2+2. Se nota que es algo antiguo pero, a la vez, se ve la tremenda amplitud de los asientos.

Por otro lado, la clase estándar de un E2 tiene una configuración de asientos de 3+2. Pero pese a que los asientos son más estrechos, también se viaja cómodo.

Por otro lado, tenemos la serie E4, muy querida por los fans de los trenes por ser el único tren bala de dos pisos en activo. Circula en formaciones de 8 coches a 240 km/h, con una capacidad de 817 viajeros. Sin embargo, a veces podemos ver a dos composiciones unidas, que forma el tren de alta velocidad de mayor capacidad del mundo, con 1.634 plazas.

Esta serie la pudimos ver también en la línea Tohoku, pintada de azul y blanco con una línea amarilla bajo las ventanas, aunque ya se retiró. A medida que los trenes se iban incorporando a la línea Joetsu, JR East los iba pintando de azul y blanco, con una línea rosa bajo las ventanas, con la imagen de un ibis crestado (o toki, en japonés) que es un pájaro típico de Niigata. Sin embargo, de vez en cuando aún se pueden ver E4 con la librea antigua de la línea Tohoku.

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Pero esta serie de dos pisos no es la más cómoda porque, en sus coches sin reserva, la configuración de asientos es de 3+3 y no se reclinan. Y teniendo en cuenta que los techos son más bajos porque hay dos plantas, está claro que JR East prefiere trenes de un único piso, más rápidos, cómodos y efectivos.

La serie E4 también la tenemos disponible en Google Street View, como la E2 o la E7. En primer lugar, os mostramos un coche reservado de clase estándar con configuración de asientos 3+2. Estos asientos están en el piso inferior de uno de los coches.

Esta misma imagen, si nos fijamos, nos da la posibilidad de ver la planta superior de ese mismo coche, con unos botones abajo a la derecha. La planta superior de este coche es de clase preferente o Green car, con configuración de asientos 2+2. Pero para que os resulta más fácil, lo tenéis a continuación.

Y podemos ver la planta superior de un coche no reservado de la serie E4. Como contábamos, aquí la configuración de asientos es de 3+3, siendo el único shinkansen con tantos asientos por fila. Y, como decíamos, estos asientos no se reclinan.

Así, JR East anunció en 2017 que, a partir del año fiscal 2018 habrá trenes de la serie E7 circulando por esta línea. Y es que estos trenes tienen mejor aceleración, mayor velocidad máxima y mucho mayor comfort para los pasajeros. A partir de ese momento, los trenes de la serie E4 empezarán a retirarse. Y una vez que todos los E4 hayan sido retirados del servicio, le tocará el turno a los E2, hasta que sólo haya trenes de la serie E7 en la línea Joetsu.

Lo que no está tan claro es que la introducción de la serie E7 permita aumentar la velocidad máxima en la línea. Y es que, por un lado, no existe una gran competencia en esta ruta con otros medios de transporte, por lo que hay menos necesidad. Además, en el túnel de Nakayama existe una restricción de velocidad de 160 km/h debido a que, durante su construcción, hubo dos inundaciones por lo que se cambió el trazado en su interior, haciendo una curva cerrada con un radio de sólo 1.500 metros. Y como ya contábamos cuando hablábamos de la primera línea de tren bala, el radio de las curvas en líneas de alta velocidad se sitúa actualmente en 4.000 metros para poder mantener altas velocidades en paso por curva.

Si alguno utilizó esta línea hace unos años, tal vez pudo ver a la serie E1, también de dos pisos, y a la serie 200, aunque ambas series ya están retiradas.

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Serie E1 de la línea Joetsu, ya retirada.

La serie 200, de hecho, fue el primer tren bala construido tras la serie 0 original, por eso su apariencia es tan similar. Nosotros subimos a un tren de esta serie en 2007 volviendo de Kanazawa (aún no estaba completada la línea Hokuriku) y en enero de 2013, al volver de Takasaki de disfrutar del festival Daruma Ichi en el templo Shorinzan.

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Serie 200 de la línea Joetsu con la librea original, poco antes de ser retirada.

Tuvimos suerte porque unos meses después, en abril de 2013 la serie 200 hizo su último servicio en la línea Joetsu.

Genbi Shinkansen: arte sobre ruedas

En primavera de 2016 comenzó a prestar servicio un nuevo tipo de shinkansen en la línea Joetsu: el Genbi Shinkansen (現美新幹線) o shinkansen de arte contemporáneo. Y es como su propio nombre indica, está totalmente dedicado al mundo del arte contemporáneo. Este tren es parte de los Joyful Trains que JR East ha introducido para atraer a más visitantes a toda la región que gestiona.

El Genbi Shinkansen conecta las estaciones de Echigo-Yuzawa y Niigata y su objetivo principal es que la experiencia de viajar en shinkansen sea todavía más placentera que en la actualidad.

Para ello, la fotógrafa Minagawa Mika diseñó el exterior del tren en torno a un tema concreto: el festival de fuegos artificiales de Nagaoka, en la prefectura de Niigata. Este festival es uno de los tres mayores festivales de fuegos artificiales de todo Japón.

En el interior, podremos encontrar pinturas, fotografías e instalaciones audiovisuales de artistas contemporáneos, además de un moderno café que surve postres que utilizan ingredientes locales y una sala de juegos infantil para que los niños comiencen a tener contacto con el arte desde temprana edad.

Este nuevo shinkansen tiene únicamente 6 coches y utiliza como base trenes de la serie E3 que circularon por la línea Akita hasta marzo de 2014. Eso sí, sólo funciona en fines de semana y festivos y, en los sistemas de JR East y en las pantallas de información de las estaciones, aparece como un servicio Toki.

Uno de los coches es de asientos reservados y los cinco restantes son no reservados, pero se venden como parte de un paquete turístico. La ventaja es que no hay que pagar extra por utilizar este tren especial y con pases como el JR Pass (que podéis comprar desde aquí), podéis utilizarlo. Eso sí, siempre que encontréis plazas disponibles, claro.

Tenéis más información del tren y sus instalaciones artísticas en la página en inglés de JR East dedicada.

Terremoto de Chuetsu

Como ya contamos cuando hablábamos de terremotos y mediciones, esta línea sufrió el primer descarrilamiento de un shinkansen a causa de un terremoto. El 23 de octubre de 2004, a las 17:56 horas, un terremoto de magnitud 6,8 y con epicentro en la región de Chuetsu descarriló ocho de los 10 coches del servicio Toki 325 que hacia un tren de la serie 200. A bordo iban 154 pasajeros pero, por suerte, no hubo ninguna herida ni víctima mortal.

Shinkansen descarrilado

El terremoto, sin embargo, dañó seriamente algunas secciones elevadas de la vía y parte de los túneles, en el segmento de la línea entre Urasa y Nagaoka, que estaban más cerca del epicentro. Además, el propio descarrilamiento afectó a algunos raíles.

Esto hizo que JR East tuviera que trabajar contrarreloj para restaurar el servicio en la línea, cosa que se consiguió el 28 de diciembre de 2004, 66 días después del terremoto. Mientras tanto, hubo un autobús que permitió a los pasajeros continuar sus trayectos.

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Lugares de interés a lo largo de la línea Joetsu

Esta línea es muy utilizada sobre todo en temporada de esquí, ya que conecta con estaciones muy concurridas en los Alpes Japoneses. Pese a ello, hay unos cuantos sitios más de interés a lo largo de la línea, aunque no tantos para el turista como en otras líneas.

  • Tenemos todo lo que os recomendamos de Tokio. Y como ya hemos comentado en otras líneas que comienzan aquí, podemos disfrutar del Palacio Imperial o del barrio de Ginza, entra otras muchas cosas (estación de Tokio).
  • Podemos acercarnos al parque de Ueno o al mercadillo de Ameyoko (estación de Ueno).
  • Museo de trenes de JR East o Saitama Super Arena, o incluso el museo de John Lennon (estación de Omiya).
  • Templo Shorinzan u otras atracciones de la ciudad (estación de Takasaki).
  • Disfrutar de los onsen de la ciudad de Yuzawa, en los Alpes japoneses (estación de Echigo-Yuzawa).
  • Disfrutar del resort de esquí de Gala-Yuzawa, aunque sólo en invierno. Y es que este ramal que parte de la estación de Echigo-Yuzawa sólo está abierto en invierno (estación de Gala-Yuzawa).
  • Acceder al campus de la International University of Japan (estación de Urasa).
  • Visitar el Museo prefectural de Niigata de Arte moderno, el Museo prefectural de historia de Niigata o el parque Yukyuzan, entre otros (estación de Nagaoka).
  • Visitar el santuario Yahiko (estación de Tsubame-Sanjo).
  • Visitar la villa de verano de la familia Saito, acercarnos hasta la isla de Sado a ver las antiguas minas de oro o disfrutar de una cena con geishas, entre otras muchas cosas (estación de Niigata).

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Referencias

Hood, C. (2006). Shinkansen: From Bullet Train to Symbol of Modern Japan. Oxon: Routledge