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La línea Kyushu Shinkansen (九州新幹線) es una línea de tren bala de alta velocidad que conecta Hakata (en Fukuoka) con Kagoshima. La velocidad máxima en la línea es de 260 km/h y permite conectar ambas ciudades en tan sólo una hora y 20 minutos.

La línea, de 256,8 kilómetros de longitud, es la extensión natural de la línea San’yo que conecta Osaka con Hakata. Así, es posible viajar entre Osaka y Kagoshima sin tener que cambiar de tren, como podéis comprobar en el mapa con la ruta.

Mapa de las líneas Kyushu y San'yo

Apertura del tramo sur y Relay Tsubame

La línea se planificó en 1991 y, aunque parezca extraño, el primer tramo de la línea que se inauguró no continuaba desde Hakata. Al contrario, el 13 de marzo de 2004 se inauguró el tramo sur de la línea, que partía de una estación no demasiado importante, Shin-Yatsushiro, hasta la estación de Kagoshima-Chuo.

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Pero lo cierto es que había un motivo lógico para hacerlo así. Y es que el tramo de línea convencional entre esas dos estaciones era de vía única y eso hacía demasiado largo el trayecto entre Hakata y Kagoshima: 4 horas.

Al añadir doble vía y poder circular a velocidades de 260 km/h, el tiempo entre ambas ciudades se redujo a dos horas. Eso sí, hacerlo de esta forma implicó tener que utilizar un tren convencional entre Hakata y Shin-Yatsushiro y, a partir de ahí, tener que cambiar al shinkansen.

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Pero para facilitar las cosas, JR Kyushu habilitó dos andenes en la estación de Shin-Yatsushiro, uno utilizado por el shinkansen y otro por el expreso limitado (de vía estrecha), que recibió el nombre de Relay Tsubame. Los horarios entre ambos trenes estaban sincronizados, además, para que el transbordo fuera lo más efectivo posible y no se perdiera casi tiempo.

Esto fue algo único en el mundo ferroviario japonés, puesto que en cualquier otra estación donde conviven trenes convencionales con trenes bala, los andenes de unos y otros están separados. Hay que utilizar el billete de uno para salir de una parte de la estación (o enseñar el JR Pass) y utilizar el billete del otro para entrar en la otra parte. En este caso, sólo se necesitaba cruzar el andén.

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Serie 787 haciendo el servicio Relay Tsubame antes de la apertura completa de la línea Kyushu Shinkansen.

Nosotros viajamos hasta Kagoshima en agosto de 2007, con lo que pudimos comprobar de primera mano la experiencia de utilizar el Relay Tsubame entre Hakata y Shin-Yatsushiro y luego cambiar al shinkansen hasta Kagoshima. Y la verdad es que funcionó todo como un reloj. Evidentemente, es mucho más conveniente ahora, pero para un fan de los trenes, fue genial poder subir a la serie 787 -la que hacía el servicio Relay Tsubame. Hoy en día, podemos ver a la serie 787 en servicios expresos limitados llamados Kamome que conectan Hakata con Nagasaki.

Apertura de la línea completa

Los trabajos siguieron su curso y el 12 de marzo se inauguró el tramo norte de la línea. Esto permitió completar el viaje de Kagoshima a Hakata en tan sólo una hora y 20 minutos.

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Estación de JR Hakata.

Para celebrar esta esperada inauguración JR Kyushu había grabado un anuncio especial el 20 de febrero de 2011. Para ello había convocado de forma masiva a los residentes de las zonas por las que pasaría el tren: más de 15.000 japoneses se congregaron a lo largo del recorrido del tren. En total se obtuvieron 100 horas de metraje, que se recortaron posteriormente a 50 minutos y, de ahí, se redujeron a los 3 minutos del anuncio de televisión.

Este anuncio se empezó a emitir el 10 de marzo pero, cuando el día 11 el terremoto y el tsunami asolaron la región de Tohoku, JR Kyushu retiró apresuradamente el anuncio y descartó realizar ceremonias de inauguración. No querían mostrar gente feliz cuando tanta gente había perdido sus casas o, peor, sus vidas en otra parte del país.

Sin embargo, un mes después el anuncio se volvió a emitir y fue un éxito total, por la esperanza que transmitía y las ganas de avanzar juntos hacia un futuro mejor.

Para los curiosos, la canción del anuncio, expresamente compuesta para esta inauguración, se llama Boom! y es de la cantante sueca de origen japonés Maia Hirasawa.

Servicios en la línea Kyushu

Cuando se inauguró el primer tramo de la línea, sólo existía un servicio, el Tsubame. Este servicio paraba en todas las estaciones entre Shin-Yatsushiro y Kagoshima-Chuo. En la actualidad, el servicio Tsubame está limitado a la línea Kyushu, entre Kagoshima y Hakata, parando asimismo en todas las estaciones. Este servicio se pude utilizar con el JR Pass.

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El nombre Tsubame (golondrina, en japonés) fue utilizado en diversos servicios ferroviarios en Japón desde 1930. JR Kyushu lo revivió en 1992 para los servicios por vía convencional entre Hakata y Kagoshima. Cuando se inauguró el tramo sur de la línea Kyushu en 2004, el expreso limitado siguió haciendo el tramo norte pero con el nombre Relay Tsubame, como comentábamos, para diferenciarlo del recién estrenado servicio Tsubame de alta velocidad.

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Todos los servicios Tsubame se realizan con trenes de la serie 800, de los que os hablamos un poco más adelante.

Posteriormente, con la apertura del tramo norte y la conexión en Hakata con la línea San’yo, se introdujeron dos nuevos servicios: el Sakura (que se puede utilizar con el JR Pass) y el Mizuho (que no se puede utilizar con el JR Pass).

El Sakura (cerezo en flor, en japonés) es un servicio de paradas limitadas entre Kagoshima y Osaka. Existe un tren cada hora entre las estaciones de Shin-Osaka y Kagoshima-Chuo, aunque hay también servicios Sakura adicionales desde Kumamoto a Shin-Osaka y entre Hakata y Kagoshima-Chuo.

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Este servicio se realiza en la gran mayoría de los casos con trenes de las subseries N700-7000 y N700-8000. Sin embargo, algunos servicios Sakura que están limitados a la isla de Kyushu (Hakata-Kagoshima) se realizan con trenes de las serie 800.

El nombre Sakura se utilizó en dos ocasiones anteriores, siendo la última un servicio nocturno que funcionó entre Tokio y Nagasaki y Sasebo entre 1959 y 2005. JR Kyushu lo reutilizó a partir de la apertura completa de la línea de shinkansen en 2011.

El servicio Mizuho (cosecha, en japonés), por otra parte, también es de paradas limitadas entre Kagoshima y Osaka pero para incluso menos que el Sakura. Así, únicamente para en Shin-Osaka, Shin-Kobe, Okayama, Hiroshima, Kokura, Hakata, Kumamoto y Kagoshima. De esta forma conecta Osaka con Kagoshima en 3 horas y 45 minutos, 25 minutos menos que los servicios Sakura.

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Podríamos decir que el Mizuho es el equivalente del servicio Nozomi de las líneas Tokaido y San’yo, ya que además está pensado para aquellas personas que necesitan acudir a alguna reunión de trabajo y volver en el mismo día. Y es que existen dos servicios Mizuho de ida y vuelta a primera hora y otros dos a última hora del día.

Este nombre fue utilizado con anterioridad para un servicio expreso limitado nocturno que funcionó entre 1961 y 1994, conectando Tokio con Kumamoto. JR Kyushu lo volvió a utilizar a partir de la apertura del tramo norte de la línea, en 2011. Todos los servicios Mizuho se realizan con trenes de las subseries N700-7000 y N700-8000.

Material rodante: serie 800 y N700

Cuando se inauguró el primer tramo de la línea, entre Shin-Yatsushiro y Kagoshima, únicamente había un modelo de tren circulando por ella: la serie 800. Posteriormente, con la ampliación hasta Hakata y la conexión con la línea San’yo, se añadieron trenes de la serie N700 especialmente diseñados para circular por esta línea.

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La serie 800 se basó en la exitosa serie 700 pero descartando el morro de pico de pato tan típico de aquella. Su diseño estuvo a cargo del conocido diseñador industrial Mitooka Eiji. Igual el nombre no os dice mucho, pero es el responsable del diseño del lujoso Seven Stars in Kyushu o del divertido tren de gatos Tamaden (y los restantes de la línea Kishi).

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Las primeras composiciones de 6 coches, entregadas a tiempo para la inauguración de la línea, tenían una capacidad de 392 pasajeros. Sin embargo, JR Kyushu encargó otras tres composiciones a tiempo para la inauguración del resto de la línea en 2011, que cuentan con capacidad para 384 pasajeros. En total, existen 9 composiciones que cuentan con pantógrafos en dos de sus coches y una velocidad máxima de 285 km/h, aunque están limitados a 260 km/h en toda la línea Kyushu.

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Quizás una de las peculiaridades que más nos llaman la atención si estamos acostumbrados a otras líneas de shinkansen es que no hay Green car. Esto significa que todos los coches son de clase estándar (y asientos reservados) pero en configuración 2+2. Esto lo podéis ver en la siguiente imagen de Google Street View, donde podéis ver que en la serie 800 se viaja con mucha más comodidad de lo normal.

El diseño de la serie 800 puso especial énfasis en dar valor a artes tradicionales japonesas y materiales locales, para hacer que el viaje fuera más agradable. Y es que, con una línea que discurre en gran parte por túneles, un interior atractivo mejora el comfort percibido por los pasajeros.

Para ello, por ejemplo, los asientos llevan un brocado de la zona de Nishijin en Japón y están acabados en madera, en lugar de plástico o metal, como en otros trenes. También se utilizan materiales de alta calidad como madera de canelo japonés o de arce, brocados de Hakata y acabados lacados en las puertas. Las ventanas, por otro lado, cuentan con cortinillas realizadas con madera de cerezos japoneses típicos de Kyushu.

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Respaldos en madera en los asientos de un serie 800.

Pero con la extensión de la línea y la posibilidad de hacer servicios desde Kagoshima hasta Osaka sin tener que cambiar de tren, se necesitaba algo diferente. Un tren que fuera lo bastante confiable y que, además, no requiriese ninguna modificación en los puntos donde quedan las puertas en las estaciones de la línea San’yo.

Por eso, JR West y JR Kyushu encargaron trenes especiales de la serie N700, que tan buenos resultados estaba dando ya en las líneas Tokaido y San’yo. Los trenes encargados por JR West pertenecen a la subserie N700-7000 y los encargados por JR Kyushu, a la subserie N700-8000.

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La principal diferencia con la serie N700 es que en la línea Kyushu los trenes se encuentran con pendientes bastante mayores que en las líneas Tokaido y San’yo. Para poder circular a una velocidad máxima de 260 km/h incluso en pendiente, todos los ejes de estos N700 especiales están motorizados, al contrario de lo que ocurre con el resto de los N700. Asimismo, dos de los coches incluyen un pantógrafo de brazo único y un sistema automático de control de velocidad ATC diseñado específicamente para la línea Kyushu.

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Otra diferencia es que, al haber menos demanda en Kyushu, no se necesitaban trenes de 16 coches. De esta forma, estos N700 circulan en composiciones de 8 coches con una capacidad de 546 pasajeros. Además, estos trenes llevan una librea diferente a la del resto de N700 para distinguirlos: una marca que dice Kyushu West Japan y que hace referencia a las dos compañías que lo explotan, con una franja en índigo más estrecha que en el resto de N700, y con dos líneas doradas, por encima y por debajo de la franja en índigo.

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El Green car o coche de clase business es espectacular, con una configuración de asientos 2+2 y diseños mejorados en las tapicerías, en el sistema de reclinación y soporte lumbar y en los reposapies. Pero es que los coches de clase estándar y asientos reservados son también una maravilla. Y es que la configuración de asientos es de 2+2, exactamente igual que en el Green car.

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Coche estándar de asientos reservados en un N700 de la línea Kyushu Shinkansen (configuración 2+2)

Solamente si viajamos en un coche de asientos no reservados tendremos la tradicional configuración de 3+2, muy cómoda igualmente. Y, en este caso, con dos tapicerías diferentes para los grupos de tres y de dos asientos.

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Coche estándar de asientos no reservados en un N700 de la línea Kyushu Shinkansen (configuración 3+2)

Por supuesto, cuando estos N700 circulan por la línea San’yo, su velocidad máxima vuelve a ser de 300 km/h, como el resto de N700 en esta línea.

El terremoto de Kumamoto de 2016

El 14 y el 16 de abril de 2016 tuvieron lugar dos potentes terremotos en la prefectura de Kumamoto, de magnitudes 6,2 y 7, respectivamente. Estos terremotos dañaron de forma muy seria el castillo de Kumamoto y ocasionaron muchos daños materiales y varias víctimas mortales.

La propia línea Kyushu Shinkansen se vio afectada y el servicio quedó suspendido el mismo día 14. Según el diario Asahi, hubo grietas en las estructuras que soportan los viaductos por los que circulan las vías en 25 lugares, paneles de insonorización destruidos en 50 lugares, etc.

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Serie 800 de shinkansen descarrillado en abril de 2016. Foto de Mainichi.

Por si fuera poco, un tren de la serie 800 descarriló cerca de la estación de Kumamoto, aunque por suerte iba vacío ya que se dirigía al depósito. Y aunque el servicio en el resto de la línea se restauró con celeridad, pero a menor velocidad, tener este tren hizo que el tramo entre Kumamoto y Shin-Minamata quedará cerrado. De esta forma, la línea Kyushu quedó partida en dos pero, por suerte, los trabajos para retirar el tren y arreglar los desperfectos fueron rápidos y el 27 de abril JR Kyushu pudo restablecer el servicio completo.

Extensión a Nagasaki

Junto con la ruta hacia Kagoshima, en 1973 se planteó una segunda ruta que conectaría Nagasaki con Hakata. Si esta ruta se hiciera hoy en día con shinkansen, se tardaría únicamente 41 minutos.

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Servicio Kamome (izda.) que conecta actualmente Hakata con Nagasaki por vía convencional.

Sin embargo la construcción de esta línea ha estado plagada de complicaciones y hasta la oposición de los residentes a ciertos planes. Esto ha hecho que se hayan descartado los planes de construir una vía de shinkansen hasta Nagasaki. Así que los planes aprobados implican seguir utilizando la línea convencional entre Shin-Tosu y Takeo Onsen para hacer luego una línea de shinkansen de Takeo Onsen a Nagasaki. La línea estará completa en 2023.

En 2008 se empezó a construir el tramo entre Takeo Onsen y Isahaya y en 2011 se aprobó el trazado para el tramo entre Isahaya y Nagasaki. Inicialmente se pretendía utilizar para esta línea un tren de ancho de rodadura variable (FGT o Free Gauge Train) que pudiera circular tanto por vía estrecha como por vías de ancho estándar (las del shinkansen). Este FGT haría el trayecto en una hora y 12 minutos, que sigue estando muy bien, y los costes serían muy inferiores al no construir toda la línea para shinkansen. Podéis ver al FGT en el siguiente vídeo:

La tercera generación de este tren se recibió en el depósito de Kumamoto en 2014. Este tren, con una velocidad máxima de 130 km/h en líneas convencionales y 270 km/h en líneas de shinkansen, tenía previsto hacer 600.000 kilómetros de prueba entre 2014 y 2017. Se pretendía probar la circulación en vías de ancho internacional, en vía estrecha y probar también el cambio de ancho. Sin embargo, las pruebas se suspendieron en diciembre de 2014, con tan sólo 33.000 kilómetros recorridos, por problemas en los bogies (donde van las ruedas).

Aunque se está trabajando para resolver los problemas, no se espera que el FGT esté disponible hasta 2025 como muy pronto, dos años después de que se complete la línea. Con lo que JR Kyushu posiblemente haga lo mismo que cuando inauguró el tramo sur del shinkansen a Kagoshima, utilizar un tren de vía estrecha en el tramo convencional, pero perfectamente sincronizado con el shinkansen.

Lugares de interés a lo largo de la línea Kyushu

Al estar esta línea tan al sur de Japón, muchos turistas no le prestan demasiada atención. Y es que Tokio y Kioto tiran mucho. Pero hay varios puntos de interés a lo largo de la línea o, al menos, cerca de alguna de sus estaciones.

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Salida oeste de la estación de Kumamoto, que da acceso a las vías del shinkansen.

  • Visitar los restos del castillo de Fukuoka, comer en alguno de los yatai del barrio de Nakasu o acercarnos hasta las playas de Momochihama. Tenéis mucho más en nuestra lista de cosas que ver y hacer en Fukuoka (estación de Hakata)
  • Acercarnos a ver el parque histórico Yoshinogari (estación de Shin-Tosu)
  • Ver las ruinas del castillo de Kurume, el museo Ishibashi y más (estación de Kurume)
  • Visitar el santuario Mizuta Tenmangu o acercarnos hasta el río Yanagawa (estación de Chikugo-Funagoya)
  • Acercarnos hasta el zoo de Omuta o disfrutar del parque de atracciones y acuático Green Land, así como visitar el sitio histórico de Miyanohara-ko (estación de Shin-Ōmuta)
  • Disfrutar de alguno de los onsen cercanos o relajarnos en el parque Momoda y ver su mirador Tamana Tenbo-kan (estación de Shin-Tamana)
  • Visitar el castillo de Kumamoto, aún afectado por el terremoto, pero que se puede ver desde el exterior o acercarnos hasta los jardines Suizenji, entre otras muchas cosas (estación de Kumamoto)
  • Ver las ruinas del castillo de Yatsushiro o la casa Shohinken, con una casa de té y preciosos jardines, además de disfrutar de alguno de los onsen cercanos (estación de Shin-Yatsushiro)
  • Disfrutar de la naturaleza del parque natural Nakaoyama (estación de Shin-Minamata)
  • Visitar el museo de las grullas o las casas samurái que aún quedan por allí (estación de Izumi)
  • Acercarnos hasta las islas Koshikijima o el mirador Tanoshiri (estación de Sendai)
  • Disfrutar del volcán en activo Sakurajima, de los jardines Sengan-en o del museo de la Restauración de Meiji, entre muchas otras cosas que ya os hemos contado (estación de Kagoshima-Chuo)

Tenéis más fotos de esta línea en el Flickr de Luis.