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Otsu, a orillas del lago Biwa

Otsu, puerta de entrada al lago Biwa

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Otsu (大津, que literalmente significa «gran puerto») fue en el pasado el centro de la actividad comercial y de transporte del lago Biwa, el mayor lago de Japón.

Con la modernización del país tras el periodo Edo y especialmente con el desarrollo de la red de ferrocarriles, la ciudad fue perdiendo relevancia. Y hoy, a pesar de tener algunos templos y santuarios de gran importancia histórica y de estar a pocos minutos de Kioto, sigue siendo bastante desconocida entre el turista extranjero.

Otsu vista desde el teleférico de Biwako Valley
Otsu vista desde el teleférico de Biwako Valley

Otsu es mucho más extensa de lo que parece a simple vista, ya que se extiende por las márgenes occidentales del lago Biwa, desde el extremo sur del lago hasta el monte Bunagatake, aproximadamente.

Y además de diferentes vistas al lago, que puedes observar desde diferentes perspectivas, Otsu ofrece montañas impresionantes donde esquiar o hacer senderismo, templos y santuarios conectados con emperadores y escritoras famosas y una gran conexión espiritual con la naturaleza que la rodea.

Asimismo, dos templos de Otsu, el Mii-dera y el Ishiyama-dera forman parte de la peregrinación Saigoku Kannon. Tenlo en cuenta para tu viaje, porque puedes aprovechar y disfrutar de Otsu y aparte ir completando esta bonita peregrinación.

A continuación, te contamos qué ver y hacer en Otsu, para que disfrutes al máximo de esta zona menos explorada y tan cercana a la ciudad de Kioto.

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Monte Hiei y templo Enryaku-ji

Al noreste de la ciudad de Kioto se alza el monte Hiei en cuya cima se encuentra el templo Enryaku-ji. El templo fue fundado a finales del siglo VIII por el padre fundador de la escuela budista Tendai.

Esta escuela fue acumulando poder e influencia, como demostró su ejército de «monjes guerreros». Para deshacerse de cualquier potencial rival en su proceso de unificación de Japón, en 1571 Oda Nobunaga destruyó el complejo del templo y asesinó a un gran número de monjes.

Posteriormente el templo fue reconstruido y hoy la subida al monte Hiei y visita al templo Enryakuji es una fantástica excursión desde Kioto a un pasaje importantísimo de la historia japonesa.

Pagoda de la zona To-do (@ Wikipedia / 663highland)
Pagoda de la zona To-do (@ Wikipedia / 663highland)

Sakamoto

A los pies del monte Hiei y a orillas del lago Biwa se encuentra el precioso pueblo de Sakamoto. El pueblo fue tradicionalmente el lugar de retiro de los monjes del templo Enryaku-ji. Precisamente por ello hoy ofrece un precioso ambiente tradicional y vistas espectaculares del lago y las montañas que lo rodean.

Durante un paseo por Sakamoto, verás avenidas con muros tradicionales de piedra y satobo, los lugares de descanso de los ancianos monjes del templo. También antiguas residencias y almacenes del periodo Edo, jardines y templos y santuarios con estatuas de Buda o salones maravillosos. Incluso encontrarás restaurantes tradicionales de fideos soba.

Restaurante de fideos soba Yamamoto Soba Seifun en Sakamoto
Restaurante de fideos soba Yamamoto Soba Seifun en Sakamoto

Biwako Valley

Situado al norte del monte Hiei y a orillas del lago Biwa, Biwako Valley es el lugar ideal para disfrutar del esquí, la naturaleza y los deportes de aventura en la región de Kansai.

Biwako Valley es un resort de esquí y aventura que se encuentra en la cima del monte Horai, a una altitud de 1100 metros. Gracias a ello, ofrece vistas espectaculares del lago Biwa, tanto desde las propias terrazas del complejo como desde el teleférico de subida, único acceso al monte.

Si vas en los meses de invierno es el lugar perfecto para esquiar cerca de Kioto u Osaka, aunque fuera de temporada hay un montón de actividades si te gusta el senderismo, la montaña y la naturaleza.

Teleférico de Biwako Valley, con las pistas de esquí al fondo
Teleférico de Biwako Valley, con las pistas de esquí al fondo

Templo Mii-dera

En el extremo suroeste del lago Biwa se encuentra uno de los templos más populares de Otsu: el templo Mii-dera. Este templo, con más de 1200 años de historia, es un importante centro cultural, ya que en su interior conserva varias reliquias imperiales y obras de arte budista de gran importancia cultural.

Cuenta la leyenda que el agua de los manantiales del templo se usó en ceremonias rituales para lavar a los recién nacidos emperadores Tenmu (631-686), Tenji (668-671) y a la emperatriz Jito (645-703). Y la historia del templo es curiosa, con una rivalidad creciente entre el templo Mii-dera y el templo Enryaku-ji que en la segunda mitad del siglo X se volvió muy violenta y acabó mal durante las Guerras Genpei (1180-1185).

El templo, uno de los cuatro grandes templos budistas del país, es especialmente popular en primavera, cuando florecen los más de 1000 árboles de cerezo que hay en el complejo.

Templo Mii-dera en Otsu (© Wikipedia / 663highland)
Templo Mii-dera en Otsu (© Wikipedia / 663highland)

El templo cierra muy pronto, a las 16:30 horas, tenlo en cuenta a la hora de organizar tu visita. Nosotros, por ejemplo, llegamos demasiado tarde y ya no pudimos visitarlo, a pesar de que estábamos por la zona sobre las 17:00 horas, que no es demasiado tarde. Lo bueno es que tenemos excusa para volver.

El templo forma parte, como decíamos al inicio de este artículo, de la peregrinación Saigoku Kannon.

Canal del lago Biwa

La construcción de la red de canales que conectaba el lago Biwa con la ciudad de Kioto fue un hito económico importantísimo para la ciudad en el periodo Meiji (1868-1912). Los canales permitieron llevar agua a Kioto —para irrigación, pero también para beber— y se convirtieron en un método perfecto para el transporte de mercancías y personas.

Y aunque hoy ya no se usen para el transporte de mercancías, sí siguen siendo una fuente importante de energía hidroeléctrica y agua potable para la ciudad. Además, en Kioto, los canales se han convertido en zonas turísticas: desde la cuesta Keage o Keage Incline y el canal Okazaki hasta el Camino de la filosofía o la zona de Shirakawa en Gion, por ejemplo.

Pero el origen de todo ello se puede ver justamente en Otsu, en la zona cercana al templo Mii-dera, donde se encuentra el portal del primer canal, que conecta Otsu con la zona de Keage (y se bifurca a partir de ahí). La zona del canal del lago Biwa en Otsu está especialmente bonita en primavera, cuando florecen los cerezos que hay a ambos lados del canal.

En primavera, con los cerezos en flor, la zona está mucho más bonita
En primavera, con los cerezos en flor, la zona está mucho más bonita

Marina del puerto de Otsu

Como decíamos al inicio, en el siglo XVII Otsu se convirtió en un importante puerto comercial, especialmente gracias a la construcción en 1586 del castillo de Otsu por Toyotomi Hideyoshi. Posteriormente, en 1869 comenzó a navegar entre Otsu y Kaizu el primer barco de vapor de Japón (llamado Ichiban-maru) y las rutas entre Otsu y otros destinos del lago se multiplicaron.

No obstante, con la modernización y mejora de la red ferroviaria (especialmente de la línea Tokaido convencional a finales del siglo XIX), el puerto fue cayendo en desuso y hoy es básicamente un puerto recreativo, desde el que tomar algún crucero turístico por el lago.

De entre todos los barcos turísticos que puedes tomar en Otsu, el más popular es el Michigan, que lleva navegando las aguas del lago Biwa desde 1981. Como verás, este crucero imita los vapores de ruedas o riverboats con su estampa tan característica, que navegaban por el río Misisipi en Estados Unidos.

Marina del puerto de Otsu, con el crucero Michigan al fondo
Marina del puerto de Otsu, con el crucero Michigan al fondo

La zona de la marina es muy popular, especialmente por la noche, por su gran fuente de agua, que alcanza los 40 metros de alto. Se trata de una de las mayores fuentes de agua del mundo y merece la pena verla iluminada de noche, porque crea un ambiente muy especial.

Alrededores de la estación Biwako-Hamaotsu

Si eres un aficionado al #FunWithTrains de Japonismo o un friki de los trenes como nosotros, tienes que acercarte a las inmediaciones de la estación Biwako-Hamaotsu de la compañía Keihan.

Éste es uno de los dos únicos lugares en todo Japón en los que puedes ver trenes pesados pasando por la calle, como si fueran tranvías. Es una vista muy curiosa, que no te puedes perder si estás en Otsu.

Aunque parezca un tranvía, es un tren
Aunque parezca un tranvía, es un tren

Templo Ishiyama-dera

En el extremo sur del lago Biwa, puedes visitar el templo Ishiyama-dera, originalmente fundado en 747. Además de la pequeña pagoda y un espectacular salón principal de madera, el templo destaca por los guardianes de la puerta Sanmon, esculpidos por Tankei y Unkei, dos grandes maestros del arte de la época.

Además, supuestamente aquí es donde, en una noche de luna llena de 1004, Murasaki Shikibu comenzó a escribir el Genji Monogatari, uno de los pilares de la literatura clásica japonesa. Como recuerdo, en el templo hay una estatua de Murasaki y una sala dedicada a Genji.

Si eres aficionado al ukiyo-e, quizás hayas visto el templo en la estampa «La luna otoñal sobre Ishiyama» de la serie «Las ocho vistas de Omi» de Utagawa Hiroshige (en la que también sale el templo Mii-dera).

Pagoda del templo Ishiyama-dera en Otsu (© Wikipedia / 663highland)
Pagoda del templo Ishiyama-dera en Otsu (© Wikipedia / 663highland)

El templo forma parte, como decíamos al inicio de este artículo, de la peregrinación Saigoku Kannon.

Al norte del templo verás el puente Seta no Karahashi, uno de los tres puentes más famosos de todo Japón y que también aparece en una estampa de «Las ocho vistas de Omi» de Hiroshige.

En su momento, fue un importante puente por su posición estratégica para el transporte y acceso a Kioto. Y hoy puedes acercarte a verlo, aunque sea una reconstrucción del siglo XX, con la excusa de comer wagyu de Omi en el cercano restaurante Matsukiya.

Santuario Omi Jingu

Situado entre el templo Mii-dera y el monte Hiei, el santuario Omi Jingu fue construido en 1940 para celebrar el 2600 aniversario del reinado del supuesto primer emperador de Japón. El emperador Tenji trasladó la capital desde Asuka (en la zona de Nara) hasta Otsu en 667. Y por ello, está deificado y consagrado en el santuario.

Del santuario sorprende su gran puerta Romon, de intenso color bermellón. Y es popular por sus campeonatos de karuta, un juego de cartas tradicional, y por su exhibición de yabusame o tiro con arco a caballo el primer sábado de junio.

Además, en el complejo del santuario hay un museo dedicado a los relojes, ya que se dice que el emperador Tenji fue el primer japonés en inventar y utilizar un reloj de agua en 671.

Puerta de acceso al santuario Omi Jingu en Otsu (© Wikipedia / Kenpei)
Puerta de acceso al santuario Omi Jingu en Otsu (© Wikipedia / Kenpei)

Ogoto Onsen

Ogoto Onsen es un fantástico pueblo balneario a orillas del lago Biwa. Gracias a su ubicación, es una opción maravillosa de relax en aguas termales para los que quieran disfrutar del ambiente onsen sin alejarse demasiado de Kioto, pues está a tan sólo 20 minutos en tren.

Cuenta la leyenda que el manantial de aguas termales de Ogoto Onsen fue descubierto hace más de 1200 años por el monje Saicho, fundador del cercano templo Enryaku-ji. Se dice que su agua es buenísima para la piel, así como para la circulación y los dolores musculares.

Los ryokan de Ogoto Onsen, además, sirven wagyu de Omi, uno de los tres mejores tipos de wagyu de todo Japón, otra razón perfecta para alojarse en la zona durante tu viaje.

Imagen promocional de Ogoto Onsen (© Biwako Otsu Tourism Association)
Imagen promocional de Ogoto Onsen (© Biwako Otsu Tourism Association)

Recuerdos del periodo Edo

En una visita a Otsu puedes descubrir varios lugares relacionados con el periodo Edo. Por ejemplo, puedes pasear por la antigua ruta Tokaido e imaginar cómo era la vida en Otsu-juku, la estación de postas nº 53, la última antes de llegar a Kioto. Hoy la calle es una avenida comercial moderna, pero todavía tiene algunos negocios de artesanías de antaño. como pinturas Otsu-e, por ejemplo.

Cerca de lo anterior puedes ver también un marcador en el lugar donde se encontraba el Otsu-juku Honjin, la posada para el descanso del señor feudal daimyo y de los enviados imperiales. O algunas machiya o casas tradicionales del periodo Edo, especialmente en las calles Hama-dori, Nalacho-dori, Kyocho-dori y Hyakuishicho-dori.

Rincones de Otsu (con el templo Mii-dera al fondo), ¡mirad qué farolas más bonitas!
Rincones de Otsu (con el templo Mii-dera al fondo), ¡mirad qué farolas más bonitas!

Además, también puedes visitar el parque del castillo de Zeze, que está especialmente bonito en primavera, cuando florecen los cerezos. El castillo fue construido a orillas del lago Biwa por Ieyasu Tokugawa tras su batalla en Sekigahara. Y aunque fue abandonado en el periodo Meiji (y varias de sus estructuras trasladadas a otros lugares) sigue siendo una visita histórica muy interesante.

Cerca del parque también es posible ver los restos de algunas antiguas casas de samuráis o probar el funazushi o sushi fermentado, uno de los orígenes del sushi.

Otros lugares de interés en Otsu

Si tienes más tiempo para explorar Otsu, te recomendamos también:

  • Torii del santuario Shirahige: Ya a las afueras de Otsu, pero si estás por la zona, quizás te merezca la pena ver el torii sobre el lago Biwa del santuario Shirahige. El único problema es que el acceso es complicado, ya que pasa una carretera justo por delante.
  • Gran puente Biwako Ohashi: Un gran puente de 1350 metros de largo sobre el lago Biwa. Dispone de un espacio para peatones y ciclistas, así que si quieres disfrutar de las vistas desde otra perspectiva, puede ser una idea interesante.
  • Salón flotante Ukimido: El templo Mangetsu-ji es conocido por su salón flotante sobre las aguas del lago Biwa, que también aparece en una de las estampas de «Las ocho vistas de Omi» de Hiroshige.
  • Faro de Dejima: Curioso faro de madera, de 8 metros de alto, construido a orillas del lago Biwa en 1875.
  • Museo del lago Biwa: Aunque está en Kusatsu y no en Otsu, si estás por la zona quizás te interese visitar este museo dedicado a la historia, flora y la fauna del lago Biwa.
Trenes que pasan entre las montañas y el lago, una vista típica de la zona de Otsu
Trenes que pasan entre las montañas y el lago, una vista típica de la zona de Otsu

Festivales y eventos especiales

Si puedes hacer coincidir tu visita a Otsu con alguno de los festivales o eventos especiales que destacamos a continuación, tu recuerdo será todavía más especial:

  • Sanno Matsuri: Se celebra desde comienzos de marzo en el santuario Hiyoshi Taisha (en Sakamoto, a los pies del monte Hiei), pero el punto álgido del festival es entre el 12 y 14 de abril, cuando salen en procesión los altares portátiles que, el último día, cruzan el lago Biwa en un barco sagrado. Se trata de uno de los tres mayores festivales del lago Biwa.
  • Biwako Daihanabi Taikai: Gran festival de fuegos artificiales del lago Biwa. Se celebra a comienzos de agosto en la zona de la marina y durante una hora (entre 19:30 y 20:30) más de 10 000 fuegos artificiales iluminan el cielo nocturno. No es el único festival de fuegos artificiales del lago (también tienes el de Hikone y el de Nagahama) pero sí el más espectacular.
  • Manto-sai: Festival budista de los farolillos en el santuario Taga Taisha. Se celebra todos los años del 3 al 5 de agosto. Se colocan más de 10 000 farolillos iluminados.
  • Shugetsu-sai: Festival de la luna llena en el santuario Ishiyama-dera. Se celebra durante la primera luna llena del otoño (entre septiembre y octubre). Puedes disfrutar de la celebración del Tsukimi en este santuario, que se ilumina con farolillos especiales.
  • Hachiman Yahatabori Matsuri: A mediados de octubre, la zona del foso de Hachiman se ilumina de manera mágica.
  • Otsu Matsuri: Se celebra el segundo lunes de octubre en la zona de la estación de Otsu. Se trata de un desfile de trece carrozas hikiyama, con tallas de madera preciosas y curiosas karakuri o muñecas mecanizadas.

Si no visitas Otsu en octubre, puedes ver las carrozas hikiyama en el Museo del Festival, situado en el centro de la ciudad. Y si visitas la ciudad en Año Nuevo, puedes disfrutar de las campanadas y varios eventos de Hatsumode en distintos templos y santuarios de la ciudad.

Alcantarilla de Otsu, con las imágenes más turísticas de la región
Alcantarilla de Otsu, con las imágenes más turísticas de la región

Qué ver cerca de Otsu

Puedes dedicarle un día entero (¡o más!) a Otsu, pero si quieres combinar la visita con otros lugares cercanos, aquí te dejamos algunas ideas:

  • Omi-Hachiman: Pequeño pueblo situado a orillas del lago Biwa con un canal precioso, rodeado de edificios históricos.
  • Hikone: Maravillosa ciudad con uno de los 12 castillos originales del periodo Edo, así como casas tradicionales, templos y santuarios y unos jardines preciosos.
  • Blumen Hugel: Granja o parque agrícola en el que puedes disfrutar de la belleza de las flores en distintas épocas del año: cerezos, flores de colza, narcisos, nemophilia y tulipanes en primavera; rosas, hortensias y girasoles en verano; cosmos en otoño; y violetas en invierno.
  • Kioto: Si te alojas en Otsu (en su pueblo balenario, por ejemplo), puedes ir a Kioto con facilidad ya que la estación de Kioto está a tan sólo 9 minutos en tren de la estación de Otsu.
  • Distrito del sake de Fushimi: Al sur de Kioto y a pocos minutos del famoso santuario Fushimi Inari, puedes pasear entre bodegas de sake en un ambiente de antaño.
  • Uji: Una de las capitales del té verde de Japón. Aquí puedes visitar el fantástico templo Byodo-in (que aparece en la monedas de 10 yenes) y comprar mucho té verde.
  • Nara: Pasea entre ciervos por el Parque de Nara para ver el Gran Buda del templo Todai-ji o las lámparas tradicionales del santuario Kasuga Taisha.
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Cómo llegar a Otsu

La mejor manera de llegar a Otsu es en tren. Puedes llegar desde la estación de Kioto en un tren de la línea Tokaido convencional, usando tu JR Pass.

Hay trenes de la línea Tokaido que van a través de la línea Biwako hasta Otsu o Ishiyama (9 y 13 minutos, respectivamente). Y trenes de la línea Tokaido que van a través de la línea Kosei hasta Hieizan-Sakamoto u Ogoto Onsen (17 o 20 minutos, respectivamente).

Tren de Keihan llegando al centro de Otsu
Tren de Keihan llegando al centro de Otsu

Otra opción, si estás en el centro de Kioto, es tomar la línea de metro Tozai que tiene thru-service por la línea Keihan-Keishin hasta la estación de Biwako-Hamaotsu. Eso significa que, en algunos servicios, no tienes que bajarte del tren, como contamos en la guía del metro de Tokio. Y ya, desde allí, puedes tomar la línea Keihan Ishiyama-Sakamoto que conecta la zona de Sakamoto con el templo Ishiyama. Si usas el metro o trenes de Keihan, no sirve el JR Pass.

De todos modos, te recomendamos consultar nuestro mapa del lago Biwa para comprobar cómo llegar desde tu ubicación. Recuerda que puedes usar todos nuestros mapas cómodamente desde el móvil durante tu viaje a Japón. Te contamos cómo hacerlo desde Mapas para viajar a Japón.

Mapas para viajar a Japón creados por Japonismo

Mapa turístico de Otsu

Otsu está incluida en el mapa general del lago Biwa, que también incluye el templo Enryakuji, el monte Hiei, Biwako Valley y la zona sur del lago.

¡Disfruta de Otsu y del lago Biwa!

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Laura
Laura

Licenciada en Traducción e Interpretación con inglés y japonés (UAB) con estudios especializados en la Universidad de Estudios Extranjeros de Kioto (KUFS) y Máster en Estudios de Asia Oriental (UOC). En la actualidad es cofundadora y directora de Japonismo, medio especializado en Japón líder en español donde escribe artículos sobre Japón y copresenta los pódcasts "Japón a Fondo" y "Japonesamente" centrados en cultura japonesa y viajes a Japón. Además, ha publicado dos libros "Japonismo. Un delicioso viaje gastronómico por Japón" y "Japón en imágenes" (Anaya Touring). Laura imparte clases de literatura japonesa, turismo, gastronomía japonesa, business en Japón y arte japonés en el Curso de Especialización en Estudios Japoneses (CEEJ) y ha impartido varios cursos en distintas organizaciones como el curso "Japón y las cuatro estaciones" en Casa Asia, la masterclass sobre "Protocolo japonés" en la Universitat Ramon Llull (Blanquerna) o el curso de digitalización de competencias para el grado de Estudios de Asia Oriental de la Universidad de Málaga.