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El tanuki (狸 o たぬき), a menudo traducido como perro mapache japonés, es un animal originario de Asia y una criatura importantísima del folclore japonés cuya imagen actualmente se usa como amuleto de la prosperidad y la fortuna.

La imagen del tanuki con su sombrero de paja, una botella de sake y unos enormes testículos que le llegan hasta el suelo es una imagen con la que nos habremos topado probablemente en varias ocasiones paseando por las calles de Japón. Y es que es muy común encontrar pequeñas estatuas de tanuki en la entrada de restaurantes, bares e izakayas, aunque también en casas particulares.

Tanuki en Kawagoe

Estatua de un tanuki en el exterior de un restaurante de Kawagoe.

Pero para comprender por qué se popularizó esta imagen del tanuki como amuleto de prosperidad en los negocios, debemos analizar primero su importancia en el folclore japonés.

El tanuki parece en multitud de leyendas y cuentos tradicionales como un animal con poderes mágicos, similares a los del zorro, cuya diversión principal es engañar a los personajes protagonistas de las historias, a menudo cambiándose de forma o haciéndose pasar por humano. Un animal bonachón pero burlón y travieso al que le gusta mucho comer y beber y básicamente hacer el vago rascándose la barriga.

tanuki en kanazawa1

Estatua de un tanuki en un establecimiento de Kanazawa.

Pero uno de los aspectos que más sorprenden de las representaciones gráficas de los tanuki, desde el periodo de Edo (más realistas) hasta la actualidad (con una estatuilla poco realista, seamos francos) son sus desproporcionados testículos.

En realidad, biológicamente hablando, el escroto de los tanukis es bastante grande y de hecho históricamente se ha utilizado en orfebrería para trabajar el oro, ya que son muy resistentes y elásticos y permiten trabajar con facilidad. De ahí que el escroto de los tanuki comenzara a ser visto como un símbolo de riqueza (permitía ‘estirar el oro’) y que fuera comercializado como amuleto de la prosperidad, además de aparecer en mil y un dibujos de los artistas del periodo de Edo.

De hecho, en Japón, los testículos grandes, más que un símbolo sexual, son símbolo de riqueza y prosperidad, de ahí que se llamen kintama (金玉, lit. bolas de oro).

tanukis de grandes testículos utagawa

Tanuki con enormes testículos, una imagen de Utagawa Kuniyoshi.

La relación entre la riqueza y los grandes testículos del tanuki, pues, viene de lejos, pero los otros elementos de su imagen actual son incorporaciones más recientes. Fue en el periodo Taisho (1912-1926), cuando se diseñó la actual estatuilla de cerámica shigaraki, que comenzó a popularizarse entre los propietarios de restaurantes y bares para atraer a clientes y riqueza.

Hoy, el tamaño desproporcionado de la barriga, los ojos y especialmente los testículos del tanuki le dan un aire cómico y divertido. La típica imagen del tanuki incorpora ocho virtudes que aseguran la prosperidad y la fortuna:

tanuki en kanazawa2

  1. Un sombrero de paja que le protege del mal tiempo y de la mala suerte.
  2. Ojos grandes y abiertos para verlo todo muy bien y poder tomar buenas decisiones.
  3. Una botella de sake, que representa la virtud.
  4. Una larga cola que le da estabilidad y fortaleza para conseguir el éxito.
  5. Unos testículos enormes que simbolizan la fortuna en el dinero y los negocios.
  6. Un libro de cuentas que representa la confianza.
  7. Una gran barriga que simboliza la tranquilidad y la calma.
  8. Una sonrisa agradable que representa una buena atención al cliente.

¿Qué os parece el divertido tanuki como amuleto? ¿Lo habéis visto en vuestros viajes a Japón? ¿Os habéis fijado en sus atributos?